March 2, 2015

February Films / películas de febrero

Is there a better way to celebrate the month of the Oscars than watching the Academy’s favorite? Birdman: or (the Unexpected Virtue of Ignorance) (2014), is a remarkable cinematographic achievement. With long takes and uninterrupted sequences, Alejandro González Iñárritu transports us into the effervescent interior of a theatre and inside the exscinded mind of Michael Keaton, a washed up celebrity known for his role as Birdman (a parody of Keaton’s role as Batman). Realistic and yet fantastic at the same time, Birdman is an unforgettable story about fame and the noble pursuit of acting. The script is witty, philosophically relevant and hilarious. Keaton is outstanding; and performances by Edward Norton, Naomi Watts and Emma Stone are absolutely great. 

Damien Chazelle’s Whiplash (2014) is a captivating chronicle about dreams, goals and frustration. Miles Teller is a gifted drummer and an insecure kid. Challenged by prestigious musician J.K. Simmons, his resilience is put to the limit. Simmons is the most exigent and strict professor one could possibly imagine, and soon the confrontation between master and pupil becomes inevitable. Pushed to the limit, the student will reconsider his life goals. This is a superb drama with amazing acting; and the ending is brilliant.

Written and directed by Woody Allen, Magic in the Moonlight (2014) is a sweet and yet cynical comedy about love and magic. Colin Firth, an expert magician, pretends to unmask Emma Stone, a medium admired by the wealthiest families in England. With humor and wonderful dialogues, Woody Allen reminds us of the uncertainty of life and the unpredictability of the future. As a fan of the director, I really loved this one.

Matthew Vaughn’s Kingsman: The Secret Service (2014) is an adaptation of the comic book series by Mark Millar (which you can find here). Colin Firth is the seasoned and elegant spy who takes under his wing the young and unrefined Taron Egerton. A homage to old James Bond movies and a celebration of quirkiness, Kingsman is simply put one of the best action productions I’ve seen in a long time. I really recommend it.

Based on Nick Hornby’s novel, A Long Way Down (2014) is an uninspired adaptation. Pierce Brosnan, Toni Collette, Imogen Poots and Aaron Paul try to commit suicide but in the end find a new meaning for life. 

Evan Goldberg and Seth Rogen write and direct This is the End (2013). I never thought I would have so much fun with a story about the apocalypse and a group of Hollywood actors trapped inside James Franco’s house. Jay Baruchel and Seth Rogen must figure out how to survive while making us laugh with over the top vulgar jokes. 

Niall MacCormick’s Albatross (2011) is a splendid exploration of everyday life in a small English town. Felicity Jones and Jessica Brown Findlay become close friends, but forbidden affairs with older married men and other tragicomic incidents will affect their friendship. The cast includes Harry Treadaway.  

James Cameron’s Avatar (2009) is an interesting metaphor about corporative greed and the risks of colonization. However, Avatar’s important message about ecology and respect for other cultures is overshadowed by the director’s obsession with CGI. Visually spectacular but poorly written.

Love in the Time of Cholera (2007) is Mike Newell’s version of Gabriel García Márquez’s classic novel. The book is a masterpiece but this is just a mediocre adaptation. Not even Javier Bardem makes this worthwhile.

French director Isabel Coixet combines tragedy and hope in the impressive My Life Without Me (2003). Sarah Polley works as a cleaning lady to support his unemployed husband (Scott Speedman), until she finds out she has cancer. Trying to make the best out of her last days, she will be forced to reexamine her existence.

I’m a huge fan of Gus Van Sant, and although Finding Forrester (2000) is one of his most conventional projects, it’s still a lucid analysis about the difficulties every writer must face. Sean Connery mentors Rob Brown, a high school student with a gift for prose. The cast includes the talented Michael Pitt.

James Ivory is another exceptional filmmaker. Maurice (1987) takes place in Edwardian England, and focuses on the private lives of two young Cambridge students: James Wilby and Hugh Grant. As they become close friends, they end up falling in love. But homosexuality is a crime punished by the British law, and not even this couple of rich heirs can overcome the strict rules of society. Marvelously evocative and deeply emotive, this is a must see.

The War Boys (2009) tackles on the difficult subject of illegal immigration while establishing a parallel between the outlaw condition and the secrecy adopted by Brian J. Smith and Benjamin Walker, who must hide their homosexual encounters at all costs. It has some good moments but the final scene is disappointing.

V/H/S (2012) is an original anthology of short horror films centered on video tapes. Although at points it may look as a low budget production, I think the directors exploit all the filmic resources at their disposal. Every segment has its own unique characteristics, but they all share the same trait: they’re full of suspense.

Jaume Balagueró and Paco Plaza directed [REC] (2007), easily the best Spanish take on the zombie genre. Manuela Velasco is a TV journalist trapped in an old building in Madrid. A feeling of claustrophobia and despair define [REC]. This horror saga kept me at the edge of my seat. Can’t wait to see the sequels.

Finally, from Germany comes Die Zärtlichkeit der Wölfe (1973), directed by Ulli Lommel and starred by Kurt Raab. Based on real life events, this is a more brutal and visceral approach to horror. Lommel recreates the last days of the Butcher of Hanover (Fritz Haarmann), a serial killer who used to rape his victims (young boys and male teenagers) and cut them to pieces, selling the meat in the black market. In 1925 he was convicted for killing 27 teens, although it is suspected he had been involved in over 100 homicides. 

La mejor manera de celebrar el mes de los Oscar era viendo la favorita de la Academia. "Birdman: or (the Unexpected Virtue of Ignorance)" (2014) es un notable logro cinematográfico. Con tomas largas y secuencias ininterrumpidas, Alejandro González Iñárritu nos transporta al efervescente interior de un teatro y a la mente escindida de Michael Keaton, un actor famoso pero desprestigiado, conocido por su papel en Birdman (una parodia del rol de Keaton como Batman). Al mismo tiempo realista y fantástica, Birdman es una inolvidable historia sobre la fama y la noble tarea de la actuación. El guión es inteligente, filosóficamente relevante y lleno de humor. Las actuaciones de Keaton, Edward Norton, Naomi Watts y Emma Stone son sobresalientes. 

"Whiplash" (2014), de Damien Chazelle, es una cautivadora crónica sobre los sueños, las metas y la frustración. Miles Teller es un talentoso baterista y también un chiquillo inseguro. Retado por el prestigioso músico J.K. Simmons, su resistencia es puesta al límite. Simmons es el profesor más exigente y estricto que uno podría imaginar, y rápidamente la confrontación entre maestro y pupilo se hace inevitable. Empujado hasta el límite, el estudiante reconsiderará sus objetivos. Este es un drama soberbio con asombrosas actuaciones y un final brillante.

Escrita y dirigida por Woody Allen, "Magic in the Moonlight" (2014) es una comedia dulce aunque también cínica sobre el amor y la magia. Colin Firth, un mago experto, pretende desenmascarar a Emma Stone, una médium admirada por las familias más acaudaladas de Inglaterra. Con humorísticos y maravillosos diálogos, Woody Allen nos recuerda la incertidumbre de la vida y lo impredecible que es el futuro. Quedé encantado con "Magic in the Moonlight".

"Kingsman: The Secret Service" (2014), de Matthew Vaughn, es una adaptación del cómic escrito por Mark Millar (como pueden ver aquí). Colin Firth es el veterano y elegante espía que recluta al joven y poco refinado Taron Egerton. Un homenaje a las viejas cintas de James Bond y una celebración de la excentricidad, “Kingsman” es ciertamente una de las mejores producciones de acción que he visto en mucho tiempo. Realmente la recomiendo.

Basada en la novela de Nick Hornby, "A Long Way Down" (2014) es una adaptación insípida. Pierce Brosnan, Toni Collette, Imogen Poots y Aaron Paul intentan suicidarse pero al final le dan un nuevo significado a sus vidas.

Evan Goldberg y Seth Rogen escriben y dirigen "This is the End" (2013). Nunca pensé que me divertiría tanto con una historia sobre el apocalipsis y un grupo de actores de Hollywood atrapados en la casa de James Franco. Jay Baruchel y Seth Rogen deben sobrevivir a toda costa mientras nos hacen reír con bromas llenas de vulgaridad. 

"Albatross" (2011), de Niall MacCormick, es una espléndida exploración de la vida cotidiana en un pueblito inglés. Felicity Jones y Jessica Brown Findlay se vuelven buenas amigas, pero romances prohibidos con hombres mayores y casados y otros incidentes tragicómicos afectarán su amistad. El elenco incluye a Harry Treadaway.  

"Avatar" (2009), de James Cameron, es una interesante metáfora sobre la codicia de las corporaciones y los riesgos de la colonización. Sin embargo, el importante mensaje de Avatar en aras de la ecología el y respeto por otras culturas es eclipsado por la obsesión del director por los efectos especiales. Espectacularidad visual y un argumento un tanto pobre.

"Love in the Time of Cholera" (2007) es la versión de Mike Newell de la clásica novela de Gabriel García Márquez. El libro es una obra maestra pero esta es una adaptación mediocre. Ni siquiera Javier Bardem hace que valga la pena.

La directora francesa Isabel Coixet combina la tragedia y la esperanza en la impresionante "My Life Without Me" (2003). Sarah Polley trabaja haciendo limpieza y mantiene a su marido desempleado (Scott Speedman), hasta que descubre que tiene cáncer. Al intentar aprovechar al máximo sus últimos días, se verá obligada a reexaminar su existencia.

Soy un gran fan de Gus Van Sant, y aunque "Finding Forrester" (2000) es uno de sus proyectos más convencionales, sigue siendo un lúcido análisis de las dificultades que todo escritor debe enfrentar. Sean Connery es el mentor de Rob Brown, una estudiante de secundaria con un don para la prosa. El elenco incluye al talentoso Michael Pitt.

James Ivory es otro cineasta excepcional. "Maurice" (1987) transcurre en la Inglaterra del rey Edward, y se enfoca en las vidas privadas de dos jóvenes estudiantes de Cambridge: James Wilby y Hugh Grant. Luego de trabar amistad, terminan enamorándose. Pero la homosexualidad es un crimen castigado por la ley británica, y ni siquiera esta pareja de ricos herederos podrá superar las estrictas reglas de la sociedad. "Maurice" es maravillosamente evocadora y profundamente emotiva.

"The War Boys" (2009) aborda el difícil tema de la inmigración ilegal a la vez que establece un paralelo entre lo ilícito y el secreto asumido por Brian J. Smith y Benjamin Walker, quienes deben ocultar su condición homosexual. Tiene algunos buenos momentos pero la escena final es decepcionante.
my sketch + preliminary pencils / mi boceto + lápices preliminares

"V/H/S" (2012) es una original antología de cortometrajes de terror que se centran en cintas de video. Aunque por momentos podría parecer una producción de bajo presupuesto, creo que los directores le sacan el jugo a todos los recursos fílmicos a su disposición. Cada segmento tiene sus propias características, pero hay algo que los une: todos están llenos de suspenso.

Jaume Balagueró y Paco Plaza dirigen "[REC]" (2007), quizás la mejor película española del género zombi. Manuela Velasco es una reportera de televisión atrapada en un viejo edificio de Madrid. La sensación de claustrofobia y desesperación definen "[REC]". Esta saga de horror me mantuvo en vilo. Estoy impaciente por ver las secuelas.

Finalmente, de Alemania llega "Die Zärtlichkeit der Wölfe" (1973), dirigida por Ulli Lommel y protagonizada por Kurt Raab. Basada en hechos de la vida real, esta es una aproximación al terror más brutal y visceral. Lommel recrea los últimos días del Carnicero de Hanover (Fritz Haarmann), un asesino en serie que solía violar a sus víctimas (adolescentes varones) y despedazarlos para vender la carne en el mercado negro. En 1925 fue condenado por asesinar a 27 jóvenes, aunque se sospecha que estuvo involucrado en más de 100 homicidios.

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