November 5, 2015

The Legion # 24 & 25 - Abnett, Lanning, Lightle, Batista, Cockrum, Rivoche, Wight & Harris

It’s been over a decade since I last read The Legion, and yet, I find myself immediately transported to distant galaxies and alien worlds, and more importantly to an idea of how the future should be. Much like the United Federation of Planets, Gene Roddenberry’s proposal for Star Trek, the creators of the Legion of Super-Heroes shared a similar notion, the noble ideal of countless extraterrestrial civilizations forging an alliance and defending an intergalactic peaceful coexistence.
Steve Lightle

That dream has been put at risk more than once. Thus, secession from the United Planets becomes a major threat in “After Dark” (published in The Legion # 24, November 2003). Talok VIII, Umbra’s planet, has secluded itself from the rest of the solar system. Constantly enshrouded by shadows, the darkfield, the same force that gives Umbra her extraordinary powers, has literally taken the entire planet as a hostage. Against all odds, Umbra fights for the freedom of her world and reclaims her title as the champion of Talok VIII. Steve Lightle is the guest artist of this wonderful standalone adventure. Lightle is perhaps one of the most revered Legion artists, famous for his run in the title during the 80s. With a dynamic and very appealing cover and absolutely amazing interior art, Lightle proves why, even decades later, he’s still an outstanding artist; his creative designs and the otherworldly architecture of Talok VIII are only the preamble of a game of shadows and hand-to-hand combat, effortlessly portrayed by this talented veteran.

It’s interesting to observe how the original concept of The Legion of Super-Heroes has evolved through the decades. 1958 marked the debut of the young heroes from the future and, in 2003, Dan Abnett and Andy Lanning celebrated the Legion’s 45th anniversary with a memorable giant-size issue, which would modernize some of the core concepts of the book while remaining faithful to the essence of the characters. “Foundations” (published in The Legion # 25, December 2003) is the beginning of one of the most ambitious sagas written by the British creative duo, and this first chapter is an evocative tour through the history of the heroes of the 31st century. The opening sequence recreates the legionnaires’ first appearance (as seen on Adventure Comics #247). In Smallville, a young Clark Kent is visited by 3 peculiar teens who take him to the future. This splendid “retro” scene is illustrated by Eric Wight, an artist capable of combining the innocence of simpler times with the expressiveness of classic comics.
Tony Harris

Of course, in the 50s, there was only one possible future, but as sci-fi became more complex in subsequent years, it made perfect sense to talk about multiple timelines and alternative futures, and that will be the initial premise of “Foundations”. As the story progresses, we get to see the legionnaires welcoming the first recruits of the Legion Cadet Program. Once again, Abnett and Lanning are boldly going where no Legion writer has gone before; indeed, they’re turning Legion World into something far more useful than a simple headquarter, they are turning it into the only place in the solar system in which all alien species are encouraged to coexist peacefully and learn from each other. Regular penciler Chris Batista put a lot of effort designing the cadets as well as the habitats contained in Legion World, and all that extra work sure pays off; it’s always gratifying to see such a good selection of images.

Simultaneously, Brainiac 5, Kid Quantum, Cosmic Boy, Shikari and Apparition must rescue the spaceship of Earth’s president while preventing a dimensional rift that could affect the world of Braal. This time, the artist is the multiple times Eisner award nominee Tony Harris, who also happens to be the cover artist. Harris’ striking drawings rely on sleek lines and a very unique aesthetic.

Another interesting moment takes place between Ayla Ranzz (Spark) and his brother, Mekt Ranzz, a rehabilitated villain formerly known as Lightning Lord. Mekt is a lonely man trying to come to terms with his dark past, as we saw in the Legion Worlds miniseries. The penciler here is legendary artist Dave Cockrum (famous for redefining the X-Men, back in the mid-70s), another well-known figure for Legion fans, who contributed with mind-blowing costume redesigns for the legionnaires, in the early 70s. Cockrum passed away in 2006, so these 5 pages were the last work he ever did for DC.
Talok VIII (Steve Lightle)
Evidently, this anniversary issue is also a convergence point. The history of the Legion of Super-Heroes is thoroughly explored by Abnett and Lanning, and in the process we also get to reminisce about more recent sagas, such as Legion Lost. Indeed, in what may very well be my personal favorite sequence, we have a deeply touching retelling of Element Lad’s final fate: “He was so scared. So lost. So… lonely […] He was so desperate to save us. It must have been an awful experience. The aching solitude. The unbearable responsibility […] His powers rendered him immortal in the practical sense. He survived. More alone than ever, now. Thousands of years, millions, passed him by. He was castaway in a young universe where life had to appear”. 
Umbra (Steve Lightle)
As I’ve said before, I would rank Legion Lost amongst the finest superhero miniseries ever published, and the main reason would be the way Abnett and Lanning transform Element Lad. Because, in the end, superpowers are nothing, what makes these characters humans is the interaction with others, much in the same way that each alien civilization in the Legion universe is enrichened by the presence of other cultures. Without the presence of the other, we cannot define ourselves. As Element Lad, Jan Arrah was the noblest and kindest of the entire Legion, but millions of years of solitude turned him into a genocidal demigod. These breathtakingly beautiful pages are the work of Paul Rivoche, a very talented artist who perfectly captures the spirit of Jan Arrah, showing us the evolution of the character from one page to the next one. Rivoche pencils, inks and colors this chapter, and the result is absolutely impressive. I was left in awe when I first saw these pages, over 10 years ago, and that feeling of wonder continues to increase, even after so many years. Long Live the Legion!

Ha pasado más de una década desde la última vez leí “The Legion”, y no obstante, me encuentro inmediatamente transportado a galaxias distantes y mundos alienígenas y, sobre todo, a una idea de cómo debería ser el futuro. Al igual que la Federación Unida de Planetas, la propuesta de Gene Roddenberry para “Star Trek”, los creadores de la “Legión de Súper-Héroes” compartían una noción similar, el noble ideal de innumerables civilizaciones extraterrestres forjando una alianza y defendiendo una coexistencia pacífica intergaláctica.
Clark Kent, Pete Ross & Lana Lang (Eric Wight)
Ese sueño ha estado en riesgo más de una vez. Así, la separación de los Planetas Unidos se convierte en una grave amenaza en “Después de la oscuridad” (publicado en The Legion # 24, noviembre de 2003). Talok VIII, el planeta de Umbra, se ha aislado del resto del sistema solar. Constantemente envuelto en las sombras, el campo oscuro, la misma fuerza que le otorga a Umbra sus extraordinarios poderes, ha tomado literalmente al planeta entero como rehén. En contra de insuperables obstáculos, Umbra lucha por la libertad de su mundo y recobra su título como campeona de Talok VIII. Steve Lightle es el artista invitado de esta maravillosa aventura auto-conclusiva. Lightle es quizás uno de los artistas más respetados de la Legión, famoso por su etapa en la colección durante los 80s. Con una portada dinámica y muy llamativa, y un arte interior absolutamente asombroso, Lightle demuestra por qué, incluso décadas después, sigue siendo un artista sobresaliente; sus diseños creativos y la arquitectura alienígena de Talok VIII son sólo el preámbulo de un juego de sombras y de un combate cuerpo a cuerpo, retratados con mucha solvencia por este talentoso veterano.
Kid Quantum, Cosmic Boy & Saturn Girl (Chris Batista)
Es interesante observar cómo el concepto original de la Legión de Súper-Héroes ha evolucionado a lo largo de las décadas. El debut de los jóvenes héroes del futuro fue en 1958 y, en el 2003, Dan Abnett y Andy Lanning celebran el 45 aniversario de la Legión con un memorable ejemplar de tamaño gigante, en el que modernizan algunos  conceptos claves sin dejar de ser fieles a la esencia de los personajes. "Fundaciones" (publicado en The Legion # 25, diciembre de 2003) es el comienzo de una de las sagas más ambiciosas escritas por el dúo creativo británico, y este primer capítulo es un  evocador recorrido a través de la historia de los héroes del siglo XXXI. La secuencia inicial recrea la primera aparición de los legionarios (en Adventure Comics # 247). En Smallville, un joven Clark Kent es visitado por 3 adolescentes peculiares que lo llevan al futuro. Esta espléndida escena “retro” es ilustrada por Eric Wight, un artista capaz de combinar la inocencia de tiempos más simples con la expresividad de los cómics clásicos.
Shikari, Kid Quantum, Cosmic Boy, Apparition & Brainiac 5 (Tony Harris)
Lightning Lord (Dave Cockrum)
Por supuesto, en los 50s, sólo había un futuro posible, pero a medida que la ciencia ficción se hizo más compleja en años subsiguientes, tenía mucho más sentido hablar de múltiples líneas temporales y futuros alternativos, y esa será la premisa inicial de “Fundaciones”. A medida que la historia avanza, vemos a los legionarios dando la bienvenida a los primeros reclutas del Programa Cadetes de la Legión. Una vez más, Abnett y Lanning van audazmente donde ningún otro escritor de la Legión ha ido antes; de hecho, convierten a Mundo Legión en algo mucho más útil que un simple cuartel general, lo convierten en el único lugar en el sistema solar en el que se alienta a todas las especies extraterrestres a coexistir pacíficamente y a aprender unos de otros. El dibujante Chris Batista puso mucho esfuerzo en el diseño de los cadetes, así como en los hábitats que contiene Mundo Legión, y todo ese trabajo extra da óptimos resultados; siempre es gratificante ver una selección tan buena de imágenes.

Simultáneamente, Brainiac 5, Kid Quantum, Cosmic Boy, Shikari y Apparition deben rescatar la nave espacial de la presidenta de la Tierra, y a la vez deben prevenir una grieta dimensional que podría afectar al mundo de Braal. En esta ocasión, el artista es Tony Harris, nominado al premio Eisner en varias ocasiones, quien además es el portadista. Los impactantes dibujos de Harris se apoyan en líneas pulidas y una estética muy singular.

Otro momento interesante ocurre entre Ayla Ranzz (Spark) y su hermano, Mekt Ranzz, un villano rehabilitado antes conocido como Lightning Lord. Mekt es un hombre solitario tratando de lidiar con su oscuro pasado, como vimos en la miniserie de Legion Worlds. Aquí el dibujante es el legendario artista Dave Cockrum (famoso por redefinir a los X-Men, a mediados de los 70s), otra figura bien conocida para los fans de la Legión, que contribuyó con los alucinantes rediseños de los uniformes de los legionarios, a principios de los 70s. Cockrum falleció en 2006, así que estas 5 páginas fueron el último trabajo que hizo para DC.
Legion Lost (Paul Rivoche)
Evidentemente, este ejemplar de aniversario es también un punto de convergencia. La historia de la Legión de Super-Héroes es explorada a fondo por Abnett y Lanning, y en el proceso también repasamos sagas más recientes, como Legion Lost. De hecho, tal vez mi secuencia favorita sería el relato profundamente conmovedor sobre el destino final de Element Lad: “Él estaba tan asustado. Tan perdido. Tan... solo [...] Él estaba tan desesperado por salvarnos. Debe haber sido una experiencia horrible. La dolorosa soledad. La responsabilidad insoportable [...] Sus poderes lo volvieron inmortal en el sentido práctico. Sobrevivió. Ahora más solo que nunca. Transcurrieron miles de años, millones. Él había naufragado en un universo joven donde la vida aún no había aparecido”. 
Element Lad (Paul Rivoche)
Como he dicho antes, considero a “Legion Lost” como una de las mejores miniseries de superhéroes alguna vez publicadas, y la razón principal sería la forma en la que Abnett y Lanning transforman a Element Lad. Porque, al final, los superpoderes no son nada, lo que hace que estos personajes sean humanos es la interacción con los demás, de la misma forma en la que cada civilización extraterrestre en el universo de la Legión se enriquece por la presencia de otras culturas. Sin la presencia del otro, no podemos definir quiénes somos. Como Element Lad, Jan Arrah había sido el más generoso y el más noble de toda la Legión, pero millones de años de soledad lo convirtieron en un semidiós genocida. Estas páginas de impresionante belleza son obra de Paul Rivoche, un artista muy talentoso que captura perfectamente el espíritu de Jan Arrah, y que nos muestra la evolución del personaje de una página a la siguiente. Rivoche está a cargo de los lápices, las tintas y los colores, y el resultado es absolutamente espectacular. Quedé asombrado cuando vi por primera vez estas páginas, hace más de 10 años, y esa sensación de asombro continúa aumentando, incluso después de tanto tiempo. ¡Larga vida a la Legión! 


  1. Maybe at some point they'll put these on sale online and I can buy them. I read one of the issues from the 60s; it was pretty corny.

    1. I guess it's kind of hard to track down these particular issues.
      The Legion of the 60s was absolutely corny and it has not aged well at all, but I still kind of like it. One day I'll definitely buy the DC Archives with Legion material.