February 1, 2015

January films / películas de enero

It was quite gratifying to begin the year with so much cinematic awesomeness! Let’s start with the most popular titles. Clint Eastwood directs American Sniper (2014), a biopic based on the best sniper of the US, Chris Kyle (played by Bradley Cooper, an actor who had already impressed me in projects like “American Hustle”). We see the Iraq war from the perspective of a man who kills his enemies from a distance, and at the same time he’s estranged from his wife. The cast includes Kyle Gallner (“Red State”) and Jonathan Groff (“The Normal Heart”).  

Sacrifice and heroism are the leitmotiv of David Ayer’s Fury (2014). Brad Pitt is the fearless leader of a tank battalion; Logan Lerman (famous for his role in “The Perks of Being a Wallflower”), a young recruit, joins the squad and during 2 days he will experience the devastation of WWII. Ayer balances dramatic moments with powerful sequences. The destruction caused by American and German tanks immediately captures our attention. The acting is top notch and the cast includes Shia LaBeouf (“Bobby”) and Xavier Samuel (“2:37”).

Lee Daniels’ The Butler (2013) analyzes several decades of American history. Forest Whitaker, an African-American, becomes the butler of the White House in an era of racial intolerance. Men like Martin Luther King fight for black people’s rights, while the protagonist slowly changes the way presidents treat black employees.

Paranoia (2013) revolves around corporate espionage and the unmatched greed of two tycoons: Gary Oldman and Harrison Ford. Liam Hemsworth, a young man, is hired to steal company secrets but he soon realizes what a dangerous game he’s playing. Paranoia has suspenseful moments and a few interesting concepts.

Steve Buscemi is a compulsive gambler who works as an insurance-fraud investigator in Saint John of Las Vegas (2009). Director Hue Rhodes takes the viewer to the seedy and miserable reality of Las Vegas, adding a necessary dose of black humor and craziness. This is the kind of independent production I always enjoy.

Robert Rodriguez writes and directs Planet Terror (2007), a celebration of the grindhouse genre and a satirical homage to low budget productions. A zombie horde attacks a defenseless Texas town, and soon the army of the undead becomes unstoppable. There are hilarious moments and absolutely unexpected plot twists.

Only a filmmaker like Alan Clarke could show us all the suffering and frustration of a life behind bars. Scum (1979) is a brutal prison chronicle about underage offenders. Ray Winstone, the protagonist, turns into a violent savage to establish himself as the prison leader. However, not everyone is as brave as this alpha male. For instance, Julian Firth is an innocent boy who is viciously raped by three inmates. Unable to cope with the feelings of humiliation and shame, he commits suicide. Tragic, cruel and very honest, Scum became the most controversial British production of the late 70s; and even now continues to be as shocking as ever.

Dog Pound (2010) is a Canadian remake of Scum, directed by Kim Chapiron. Here Adam Butcher (famous for his role in “Saint Ralph”) is the aggressive teen who, after many fights, manages to seize control of his prison wing. However, as much as he tries, he is unable to save his friend Shane Kippel, a victim of anal rape who eventually kills himself. Chapiron shows us the nightmare these kids must endure in order to stay alive.

David Mackenzie’s Starred Up (2013) is an Irish/Scottish production that delves into the experiences of Jack O'Connell, a 19-year-old boy who is sent to a facility for adult offenders. There, he will have to learn how to survive, and in the process he will also remember his traumatic past. A fierce portrayal of life in prison.

In Terry Gilliam’s The Fisher King (1991), a crazy homeless (Robin Williams) finds in Jeff Bridges the ideal partner to pursue redemption. Insanity, symbolism and romanticism are important elements of this tale.  

Written and directed by Pedro Almodóvar, Mujeres al borde de un ataque de nervios (1988) is a hysterical comedy about Carmen Maura and a group of desperate women who can’t seem to act rationally. I’m a big Almodóvar fan, and I absolutely loved this one. The cast also includes a young Antonio Banderas.

Pedro Almodóvar writes and directs Carne trémula (1997), a captivating game of seduction. The brilliant Spanish filmmaker embraces ambiguity and eroticism. It’s no coincidence that the impotence of policemen is linked to Spain’s oppression during the Franco years. Great acting by Liberto Rabal and Javier Bardem.

Niels Arden Oplev’s Kapgang (2014) is a deeply emotive coming of age drama. Villads Bøye is a naïve teenage boy who has a crush on a girl, although she cares for him, she refuses physical intimacy. Perpetually horny, the kid finds that his best friend (Frederik Winther Rasmussen) is in the same situation. The two boys soon engage into mutual masturbation and after so much intimacy, the protagonist finds himself sexually confused. Is he in love with a girl or a boy? At the same time, he must deal with the loss of his mother and his father’s depression. Kapgang is a fascinating examination of teenage awkwardness, sexuality and friendship. 

In Anne Fontaine’s Nettoyage à sec (1997), a bored married couple become infatuated with Stanislas Merhar, a young man who works as an exotic dancer and occasional prostitute. They adopt him and his presence alters their life. The husband feels sexually attracted to this irreverent lad, and wants to be sodomized by him.

Caroline Bottaro’s Joueuse (2009) is an inspiring story about Sandrine Bonnaire, a working woman who learns how to play chess. With dedication and perseverance, she becomes the best chess player in Corsica.

Stephane Riethauser’s Prora (2012) is an amazing German short film. Swen Gippa and Tom Gramenz are two teenagers fooling around in an abandoned building complex. What starts as innocent roughhousing soon turns into passionate foreplay. After this first gay sexual experience, one of them feels ashamed and guilty.

Ha sido muy gratificante empezar el año con tanto buen cine. Empecemos con los títulos más populares. Clint Eastwood dirige "American Sniper" (2014), cinta biográfica sobre el mejor francotirador de Estados Unidos, Chris Kyle (interpretado por Bradley Cooper, un actor que ya me había impresionado en proyectos como “American Hustle”). Vemos la guerra de Irak desde la perspectiva de un hombre que mata a sus enemigos desde lejos, al mismo tiempo que se siente distanciado de su esposa. El elenco incluye a Kyle Gallner (“Red State”) y Jonathan Groff (“The Normal Heart”). 

El sacrificio y el heroísmo son el leitmotiv de "Fury" (2014) de David Ayer. Brad Pitt es el temerario líder de un batallón de tanques; Logan Lerman (famoso por su papel en “The Perks of Being a Wallflower”), un joven recluta, se une al escuadrón y durante 2 días experimentará la devastación de la Segunda Guerra Mundial. Ayer equilibra momentos dramáticos con poderosas secuencias. La destrucción causada por los tanques estadounidenses y alemanes captura nuestra atención inmediatamente. Las actuaciones son de primer nivel y el elenco incluye a Shia LaBeouf (“Bobby”) y Xavier Samuel (“2:37”).

"The Butler" de Lee Daniels (2013) analiza varias décadas de historia estadounidense. Forest Whitaker, un afroamericano, es el mayordomo de la Casa Blanca en una época de mucho racismo. Hombres como Martin Luther King luchan por los derechos de los afroamericanos, mientras que el protagonista lentamente cambia la forma en que los presidentes tratan a sus empleados negros. 

"Paranoia" (2013) gira en torno al espionaje corporativo y la codicia desatada de dos magnates: Gary Oldman y Harrison Ford. Liam Hemsworth es contratado para robar los secretos de una empresa pero rápidamente se da cuenta de lo peligrosa que es esta misión. "Paranoia" tiene momentos de suspenso y algunos conceptos interesantes.

Steve Buscemi es un ludópata compulsivo que trabaja como investigador de fraudes en "Saint John of Las Vegas" (2009). El director Hue Rhodes lleva al espectador al lado sórdido y miserable de Las Vegas, agregando una necesaria dosis de humor negro y locura. Este es el tipo de producción independiente que siempre disfruto.

Robert Rodriguez escribe y dirige "Planet Terror" (2007), una celebración del género grindhouse y un homenaje satírico a las producciones de bajo presupuesto. Una horda zombi ataca un indefenso pueblito de Texas, y pronto este ejército de muertos vivientes arrasará con todo a su paso. Hay momentos hilarantes y giros argumentales absolutamente inesperados. 

Sólo un cineasta como Alan Clarke podría mostrarnos todo el sufrimiento y la frustración de una vida tras las rejas. "Scum" (1979) es una brutal crónica carcelaria sobre delincuentes menores de edad. Ray Winstone, el protagonista, es un violento salvaje que se establece como el líder de la prisión. Sin embargo, no todos son tan valientes como este macho alfa. Por ejemplo, Julian Firth es un chico inocente que es violado cruelmente por tres convictos. Incapaz de superar la humillación y la vergüenza, termina suicidándose. Trágica, cruel y muy honesta, "Scum" fue la producción británica más controversial de fines de los 70s; e incluso ahora sigue siendo igualmente impactante. 

"Dog Pound" (2010) es un remake canadiense de "Scum", dirigido por Kim Chapiron. Aquí Adam Butcher (famoso por su papel en “Saint Ralph”) es el adolescente agresivo que, después de muchas peleas, logra controlar un pabellón de la prisión. Sin embargo, por más que lo intenta, es incapaz de salvar a su amigo Shane Kippel, quien se suicida luego de ser víctima de una violación. Chapiron nos muestra la pesadilla que estos chiquillos deben soportar para seguir con vida. 

"Starred Up" (2013), de David Mackenzie, es una producción irlandesa/escocesa que narra las experiencias de Jack O'Connell, un chico de 19 años que es enviado a una prisión para adultos. Allí, tendrá que aprender a sobrevivir, y en el proceso también recordará su traumático pasado. Un feroz retrato de la vida en la cárcel.

En "The Fisher King" (1991) de Terry Gilliam, un vagabundo enloquecido (Robin Williams) encuentra en Jeff Bridges a un compañero ideal en su búsqueda de redención. Demencia, simbolismo y romanticismo son elementos importantes de este relato.

Escrita y dirigida por Pedro Almodóvar, "Mujeres al borde de un ataque de nervios" (1988) es una comedia de risas histéricas sobre Carmen Maura y un grupo de mujeres desesperadas que no siempre actúan racionalmente. Soy un gran fan de Almodóvar, y esto me recuerda por qué. El elenco también incluye a un joven Antonio Banderas.

Pedro Almodóvar escribe y dirige "Carne trémula" (1997), un cautivador juego de seducción. El brillante cineasta español se apoya en la ambigüedad y el erotismo. No es coincidencia que la impotencia de los policías esté ligada a la opresión durante los años de Franco. Muy buenas actuaciones de Liberto Rabal y Javier Bardem.

“Kapgang” (2014), de Niels Arden Oplev, es un drama profundamente emotivo sobre la transición hacia la adolescencia. Villads Bøye es un ingenuo chiquillo que se enamora de una chica, aunque ella le hace caso, se rehúsa al contacto físico. Perpetuamente cachondo, el muchacho descubre que su mejor amigo (Frederik Winther Rasmussen) está en la misma situación. Los dos chicos practican la masturbación mutua y después de tanta intimidad, el protagonista se encuentra sexualmente confundido. ¿Está enamorado de una chica o de un chico? Al mismo tiempo, debe lidiar con la pérdida de su madre y la depresión de su padre. “Kapgang” es un examen fascinante de la torpeza adolescente, la sexualidad y la amistad.

En "Nettoyage à sec" (1997), de Anne Fontaine, una aburrida pareja casada se entusiasma con la presencia de Stanislas Merhar, un jovencito que trabaja como bailarín exótico y que se prostituye ocasionalmente. Ellos lo adoptan y esta decisión altera sus vidas. El esposo se siente sexualmente atraído por este muchacho irreverente, y quiere ser sodomizado por él.

"Joueuse" (2009), de Caroline Bottaro, es una inspiradora historia sobre Sandrine Bonnaire, una mujer trabajadora que aprende a jugar ajedrez. Con dedicación y perseverancia, se convierte en la mejore ajedrecista de Córcega.

"Prora" (2012), de Stephane Riethauser, es un asombroso cortometraje alemán. Swen Gippa y Tom Gramenz son dos adolescentes que pierden el tiempo en un abandonado complejo de edificios. Lo que empieza como una simple competencia da paso un encuentro íntimo. Después de esta primera experiencia homosexual, uno de ellos se siente avergonzado y con culpa.

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