April 16, 2017

The X-Men: The Triumph of Magneto - Chris Claremont & John Byrne

With the arrival of John Byrne, The X-Men entered into an unprecedented era of glory and excellence. As it usually happens, a great artist inspires the writer to make an extra effort and accomplish more than ever before. I would say that was the case with Chris Claremont and John Byrne. Together they quickly became the best creative team in the 70s. 
112: George Pérez & Bob Layton   [] 113: John Byrne & Bob Layton     
The master of magnetism had appeared in “The Gentleman's Name Is Magneto”, and he had easily defeated the X-Men. Now he returns in “Magneto Triumphant!” (originally published in The X-Men # 112, August 1978) a magnificent story that takes advantage of all the elements established long ago by Stan Lee and Jack Kirby in The X-Men # 1, while synthetizing all the multiple reinterpretations of the mutants’ arch-nemesis. Magneto is once again, or perhaps for the first time, a complex individual. No longer is he the megalomaniac supervillain we saw in the 60s (especially in stories like “If Iceman Should Fail--!”), and instead of simply conquering the world now his goals are more personal, intimately connected to the point of view of a mutant who has survived most of his life and now finds himself with the right motivation to defeat all of his adversaries.
114: John Byrne & Terry Austin

As we can see in the striking cover by George Pérez and Bob Layton, for Magneto this new group of X-Men are especially weak: How can Colossus fight against him in his metal form? What can Wolverine do against him with his adamantium claws? The master of magnetism is superior to all men, but what happens with women? Storm is, by far, one of the most powerful members of the X-Men, and during the battle she throws at him hurricanes and tornados, but at the last second she stops, worried about accidentally killing the villain. That’s her mistake, because Magneto doesn’t give her a second chance. Perhaps the most exciting moment takes place when Jean Grey, the last standing X-Woman, uses a fraction of her Phoenix force and overwhelms Magneto physically and mentally. However raw power isn’t the real measure of a warrior, but rather his skill and strategy; and Magneto, older and more experience than the X-Men, triumphs. 

The X-Men fight bravely but they are utterly defeated; even if one of the unwritten rules of superhero comics is that the good guys always win. Certainly if we check X-Men issues from the 60s we will see how Magneto’s plans are constantly thwarted and how he bites the dust over and over again. But not this time. In “Showdown!” (The X-Men # 113, September 1978), Magneto tortures his prisoners in a very strange way, by partially paralyzing their motor functions; as the days go by, a robot feeds the X-Men with a repulsive gooey substance, as if they were babies, unable to move or even speak, the mutants have no choice but to endure this humiliation silently. 
X-Men versus Magneto

Half a world away, in Kirinos, in the Cyclades Islands in Southern Greece, Professor X explains to Lilandra that he has lost his telepathic rapport with his students. They are on their own now, and nobody can help them. In “The Fall of the Tower”, we see Storm’s past and how Ororo was trained as a child by Achmed El-Gibar and how she became the best thief in the streets of Cairo. Ororo has not forgotten any of those abilities and with patience and a lot of effort she uses a lockpick which she had hidden in her headpiece. It’s amazing how full of suspense this scene is. Storm knows that she must break free before the robot arrives, and although she uses all her strength to move her head, in the end she fails and drops the lockpick. There is a claustrophobic atmosphere in these pages, and I think that as readers we can actually experience Storm’s suffering and the rage and impotence of her teammates. “Storm’s face is impassive as nanny rolls away… but then, piece by piece, the mask cracks. And for only the third time since she was a child, Ororo cries”. However, she tries again to break free, enduring pain, using all her will power, reaching the limits of her body and then going further. This unforgettable sequence is superbly penciled by John Byrne and inked by Terry Austin; and they increase the intensity of the moment, the emotional turmoil experienced by the heroes.
Magneto's subterranean base / la base subterránea de Magneto
In “Showdown!”, Byrne is in charge of the cover for the first time; and his illustration is elegant, dramatic and vibrant in ways that very few of his predecessors could’ve accomplished. In this issue, Byrne also becomes the co-plotter, which means that his participation as a writer becomes a very valuable element in this and future storylines. Once the X-Men break free, they fight against Magneto. This time Cyclops has a solid plan and Jean Grey uses her telepathic abilities to coordinate with everyone. The confrontation is brutal and even Magneto is surprised by the ferocity of the X-Men, but during the battle the secret base is buried by tons of molten lava. Magneto uses all his mutant powers to survive the lava flood, in a scene in which Claremont lets us see how difficult it is for him to do that. These are superhuman beings, but they’ve been pitted against impossible odds, and in the end, heroes and villains alike have to struggle, have to sweat and have to experience pain to do what they must.

John Byrne’s cover for “Desolation” (The X-Men # 114, October 1978) is, hands down, one of the best covers ever published either by Marvel or DC. The gestures and even the body language of Charles Xavier are the result of a profound emotional shock. This is the day the X-Men died. A depressed Xavier is flanked by a grieving Jean Grey and a saddened Beast, and behind them, we see the ghostly shadows of the X-Men. Using the power of Phoenix, Jean Grey had managed to save herself and rescue Beast. But after nearly being frozen to death in the Antarctic wastes, they come to the conclusion that nobody else has survived. The truth, however, is that the rest of the X-Men were saved one more time by Storm and her weather-controlling powers. Now, they have emerged from a vast network of tunnels and landed right in the middle of the Savage Land. And their first concern is that they believe Jean Grey and Beast fell in battle. Here, Byrne’s art is breathtakingly beautiful, it has a unique elegance, an undeniable energy and vitality; every page deserves to be admired with attention.

Con la llegada de John Byrne, los X-Men entraron en una era de gloria y excelencia sin precedentes. Como suele ocurrir, un gran artista inspira al escritor a esforzarse aún más y juntos logran asombrar a los lectores. Chris Claremont y John Byrne eran, definitivamente, el mejor equipo creativo a fines de los 70s.
Storm struggles to break free / Storm lucha por liberarse

El maestro del magnetismo había aparecido en "El nombre del caballero es Magneto", y había derrotado fácilmente a los X-Men. Ahora él regresa en "Magneto triunfante" (publicado originalmente en The X-Men # 112, agosto de 1978) una magnífica historia que aprovecha todos los elementos establecidos hace mucho tiempo por Stan Lee y Jack Kirby eThe X-Men # 1, a la vez que sintetiza las múltiples interpretaciones del archienemigo de los mutantes. Magneto es, una vez más, o tal vez por primera vez, un individuo complejo. Ya no es el supervillano megalómano que vimos en los 60s (especialmente en historias como "Si acaso Iceman fracasara--!"), Y en lugar de limitarse a la conquista del mundo ahora Sus objetivos son más personales, íntimamente conectados con el punto de vista de un mutante que ha sobrevivido la mayor parte de su vida y ahora se encuentra con la motivación adecuada para derrotar a todos sus adversarios.
The molten lava interrupts the battle / la lava interrumpe la batalla

Como podemos ver en la llamativa portada de George Pérez y Bob Layton, para Magneto este nuevo grupo de X-Men es especialmente débil: ¿Cómo puede Coloso luchar contra él en su forma de metal? ¿Qué puede hacer Wolverine con sus garras de adamantium? El maestro del magnetismo es superior a todos los hombres, pero ¿qué pasa con las mujeres? Storm es, de lejos, una de las integrantes más poderosas de los X-Men, y durante la batalla ella le lanza huracanes y tornados, pero en el último segundo se detiene, preocupada por matar accidentalmente al villano. Ese es su error, porque Magneto no le da una segunda oportunidad. Quizás el momento más emocionante tiene lugar cuando Jean Gray, la última en pie, utiliza una fracción de su poder como Fénix y abruma a Magneto física y mentalmente. Sin embargo la potencia bruta no es la verdadera medida de un guerrero, sino más bien su habilidad y estrategia. Y Magneto, más viejo y más experimentado que los X-Men, triunfa.
Magneto barely manages to escape / Magneto apenas logra escapar

Los X-Men luchan valientemente pero son completamente derrotados; a pesar de que una de las reglas no escritas de los cómics de superhéroes es que los buenos siempre ganan. Ciertamente, si ojeamos ejemplares de X-Men de los 60s vamos a ver cómo los planes de Magneto son frustrados constantemente y allí él es vapuleado una y otra vez. Pero esta vez no. En "Enfrentamiento" (The X-Men # 113, setiembre de 1978), Magneto tortura a sus prisioneros de una manera muy extraña, al paralizar parcialmente sus funciones motoras; durante varios días un robot alimenta a los X-Men con una sustancia pegajosa y repulsivo, como si fueran bebés, incapaz de moverse o incluso hablar, los mutantes no tienen más remedio que soportar esta humillación en silencio.

A medio mundo de distancia, en Kirinos, en las islas Cícladas al sur de Grecia, el Profesor X le explica a Lilandra que ha perdido la conexión telepática con sus alumnos. Ahora están por su cuenta, y nadie puede ayudarlos. En "La caída de la torre", vemos el pasado de Storm y cómo Ororo fue entrenada de niña por Achmed El-Gibar antes de convertirse en la mejor ladrona en las calles de El Cairo. Ororo no ha olvidado ninguna de sus capacidades y con paciencia y mucho esfuerzo utiliza una ganzúa que había escondido en su casco. Es sorprendente observar todo el suspenso que contiene esta escena. Storm sabe que debe liberarse antes de que llegue el robot, y aunque ella utiliza todas sus fuerzas para mover la cabeza, al final comete un error y deja caer la ganzúa. Hay un ambiente claustrofóbico en estas páginas, y creo que como lectores podemos experimentar realmente el sufrimiento de Storm y la rabia y la impotencia de sus compañeros de equipo. "La cara de Storm es impasible mientras la niñera robótica se aleja... pero luego, pieza por pieza, la máscara se agrieta. Y por tercera vez desde que era una niña, Ororo llora". Sin embargo, una vez más trata de liberarse, soportando el dolor, y usando toda su fuerza de voluntad, sobrepasando los límites de su cuerpo. Esta inolvidable secuencia está magníficamente dibujada por John Byrne y entintada por Terry Austin; ambos aumentan la intensidad del momento, y la agitación emocional experimentada por los héroes.
Jean Gray & Beast

En "Enfrentamiento", Byrne está a cargo de la portada por primera vez; y su ilustración es elegante, dramática y vibrante, superando lo que sus predecesores podrían haber logrado. En esta edición, Byrne también se convierte en el co-argumentista, lo que significa que su participación como escritor se convierte en un elemento muy valioso en esta y en futuras historias. Una vez que los X-Men se liberan, luchan contra Magneto. Esta vez Cyclops tiene un sólido plan y Jean Gray utiliza sus habilidades telepáticas para coordinar con los demás. La confrontación es brutal e incluso Magneto se sorprende por la ferocidad de los X-Men, pero durante la batalla la base secreta termina enterrada por toneladas de lava fundida. Magneto utiliza todos sus poderes mutantes para sobrevivir a la inundación de lava, en una escena en la que Claremont nos deja ver lo difícil que le resulta sobrevivir a la lava. Estos son seres sobrehumanos, enfrentados contra obstáculos imposibles, y al final, héroes y villanos por igual tienen que luchar, y sudar y experimentar el dolor en cada paso.
Lost in the Savage Land! / Perdidos en la Tierra Salvaje

La portada de John Byrne para "Desolación" (The X-Men # 114, octubre de 1978) es, sin duda, una de las mejores portadas publicadas por Marvel (o DC). Los gestos e incluso el lenguaje corporal de Charles Xavier son el resultado de un profundo choque emocional. Este es el día en que los X-Men murieron. Un deprimido Xavier está flanqueado por una Jean Gray de luto y un entristecido Beast, y detrás de ellos, vemos las sombras de los X-Men. Usando el poder de Fébux, Jean Gray había logrado salvarse y rescatar a Beast. Pero después de estar a punto de morir de frío en la Antártida, llegan a la conclusión de que nadie más ha sobrevivido. La verdad, sin embargo, es que el resto de los X-Men se salvó una vez más gracias a Storm y sus poderes de manipulación del clima. Ahora, ellos atraviesan una vasta red de túneles y aterrizan justo en medio de la Tierra Salvaje. Y para ellos la primera preocupación es creer que Jean Gray y Beast murieron en la batalla. Aquí, el arte de Byrne es impresionante y hermoso, tiene una elegancia única, una energía y una vitalidad innegable; cada página merece ser admirada con atención.


  1. Replies
    1. Yeah, Claremont and Byrne were such an amazing creative team.

  2. Uno de tus análisis más electrizantes que leído sobre un arco argumental de los X-Men, se me agarrota la garganta y la emoción irrumpe barriendo como la lava del relato cualquier duda, y me haces amar a Marvel, gracias otra vez

    1. Esta etapa de Claremont / Byrne es realmente estupenda. Siempre vale la pena revisar estos cómics porque así hayan pasado 40 años se trata de historias fascinantes.

  3. Bueno, mi favoritismo por la etapa inicial de Claremont es por todos conocido. Pero ese quión es bastante extraño. El castigo de tenerlos como bebés es extremadamente específico, no crees?

    1. Sí que es extraño, pero ese también es uno de los encantos de esta historia.
      Me he divertido mucho reseñando la etapa Claremont / Byrne, y a veces uno se encuentra con cosillas raras...