November 23, 2016

The Avengers: Equal Opportunities - David Michelinie & John Byrne

Superhero stories often deal with authority. In one way or another, a superhero represents the law, and although he may not have any formal jurisdiction over his town or city, he can still apprehend evildoers, both human and superhuman. However, all heroes must answer to a higher authority, which is why, even in the oldest comics I’ve read from the 40s or 50s, the job of a masked vigilante ends as soon as they have captured their enemy. After that, the adversary is left in the hands of the police department of whatever law-enforcement agency of this fictional world. 

The Avengers, of course, must follow certain procedures and comply with the guidelines of the authorities. However, at what point following the rules becomes a hindrance for Earth’s mightiest heroes? David Michelinie decided to answer this question in “On The Matter Of Heroes!” (originally published in The Avengers # 181, March 1979). Peter Henry Gyrich, the government’s liaison, starts acting more like a dictator than like an administrative official. Before granting the Avengers the special security clearance they need to operate in and outside the United States, Gyrich forces them to have only 7 active members. And much to Iron Man’s chagrin, he also gets to decide who stays on the team and who goes. Certainly, George Pérez understands the relevance of this discussion when he comes up with the extraordinary cover (even years before Crisis on Infinite Earths, Pérez had the uncanny ability of balancing dozens of characters in a single page, providing each one of them with a unique personality and distinctive features).

In his script, Michelinie also introduces a racial component which was quite controversial at the time: “If the Avengers are to be sanctioned by the government, they’ll have to adhere to government policies -- and that includes equal opportunities for minorities”, explains Gyrich. There is a heated debate amongst the heroes, because the criteria to choose an Avenger should be based solely on the abilities and merits of any given individual, and not on their race, place of origin or religion. This is a fascinating subject which would be further developed by writers like Kurt Busiek during his run on Avengers in the late 90s. 

Needless to say, I can only imagine how shocking this subplot must have been for readers in 1979. So the new official Avengers roster is comprised of Iron Man, the Vision, Captain America, Scarlet Witch, the Beast, the Wasp and the Falcon. Although at first the Falcon is reluctant to accept his role as an Avenger, eventually Steve Rogers persuades him to join the team in “Honor Thy Father” (The Avengers # 182, April 1979). “I’ve proven myself as a superhero! I don’t like being chosen to fill a quota”, explains Sam Wilson. And although he soars the skies as the Falcon, now he feels uncomfortable for being summoned only due to his race.

The African-American hero isn’t the only one having a hard time. In the pages of Avengers, we witness some of the personal issues Iron Man is dealing with. His alcoholism is spiraling out of control, and in a few very interesting panels, we see Tony Stark more concerned about his next martini than with attending an Avengers meeting. At the time, Michelinie was also writing the one of the most disturbing, heartbreaking and memorable Iron Man sagas ever published: The Demon in a Bottle. So it’s quite interesting to observe how Tony Stark shows signs of addiction in the pages of Avengers before things get out of control in his own title.

Michelinie really excels at introducing real problems in the lives of this group of superheroes. I’m sure some fans prefer to celebrate the fight between the Avengers and the Absorbing Man, which takes place in “The Redoubtable Return of Crusher Creel!” (The Avengers # 183, May 1979) and “Death On the Hudson!” (The Avengers # 184, June 1979). Personally, I feel much more invested in the story thanks to details such as Clint Barton (Hawkeye) and his lack of money. After being expelled of the Avenger by orders of Henry Peter Gyrich, the archer ends up in a seedy bar, near the docks, which is the only place he can afford (there is even a scene in which we get to see Clint counting how many quarters he has in his wallet); in fact, when the Absorbing Man shows up, Clint finds a pay phone but unfortunately he doesn’t have enough money call the Avengers. Things like this really make me feel connected to the story, and overall give more authenticity to this group of characters.

Finally, in “The Yesterday Quest!” (The Avengers # 185, July 1979), Scarlet Witch and Quicksilver travel to Eastern Europe to find more information about their past. As usual, Michelinie finds the right balance between the global menaces and supervillains, and the most important aspect of the heroes: their private life. John Byrne does a superb job as the penciler of all these issues; however, the constant change of inkers creates a certain sense of instability and there is not enough visual cohesiveness as one might desire. For instance, Gene Day is a good fit for Byrne, but that’s not necessarily the case with Klaus Janson (whose raw and visceral approach contradicts Byrne’s harmonic compositions and polished lines). Dan Green is also a bit irregular when it comes to his work as inker. Of course, inkers like Terry Austin are the ideal artistic partner for Byrne, sadly Austin is here only in one issue. With the exception of issue # 182 (done by Al Milgrom), all covers are illustrated by the legendary George Pérez (assisted by inker Terry Austin); these are beautiful and powerful images, Pérez’s daring designs and his attention for details add a very special flavor to these visually arresting covers. 

Las historias de superhéroes están ligadas a la autoridad. De un modo u otro, un superhéroe representa la ley, y aunque no tenga ninguna jurisdicción formal sobre su ciudad, igual puede aprehender a los malhechores, tanto humanos como sobrehumanos. Sin embargo, todos los héroes deben responder a una autoridad superior, por lo que, incluso en los cómics más antiguos que he leído de los 40s o 50s, el trabajo de un vigilante enmascarado termina tan pronto como ha capturado a su enemigo. Después de eso, el adversario queda en manos del departamento de policía o de cualquier agencia de la ley del mundo ficticio.

Los Vengadores, por supuesto, deben seguir ciertos procedimientos y cumplir con las directrices de las autoridades. Sin embargo, ¿en qué momento las reglas se convierte en un obstáculo para los héroes más poderosos de la Tierra? David Michelinie decidió responder a esta pregunta en “Sobre el asunto de los héroes” (publicado originalmente en The Avengers # 181, marzo de 1979). Henry Peter Gyrich, el agente de enlace del gobierno, comienza a actuar más como un dictador que como un funcionario administrativo. Antes de conceder a los Vengadores la autorización de seguridad especial que necesitan para operar dentro y fuera de los Estados Unidos, Gyrich los obliga a tener sólo 7 miembros activos. Y para el disgusto de Iron Man, él también decide quién permanece en el equipo y quién se va. Ciertamente, George Pérez entiende la relevancia de esta discusión en la extraordinaria portada (incluso años antes de las Crisis en Tierras Infinitas, Pérez tenía la extraña habilidad de balancear docenas de personajes en una sola página, dotando a cada uno de ellos de una personalidad única y rasgos distintivos).

En su guión, Michelinie también introduce un componente racial que era bastante polémico en ese momento: “Si los Vengadores van a ser sancionados por el gobierno, tendrán que adherirse a las políticas gubernamentales – incluyendo igualdad de oportunidades para las minorías”, explica Gyrich. Hay un acalorado debate entre los héroes, porque los criterios para elegir a un Vengador deben basarse únicamente en las habilidades y méritos de cualquier individuo, y no en su raza, lugar de origen o religión. Este es un tema fascinante que sería desarrollado por escritores como Kurt Busiek durante su etapa en Avengers a finales de los 90s.

Basta decir que apenas puedo imaginar lo impactante que este argumento debe haber sido para los lectores en 1979. Así que la nueva lista oficial de Vengadores está compuesta por Iron Man, the Vision, Captain America, Scarlet Witch, Beast, Wasp y Falcon. Aunque al principio Falcon es reacio a aceptar su puesto como Vengador, eventualmente Steve Rogers lo persuade para que se una al equipo en “Honrad a vuestro padre” (The Avengers # 182, abril de 1979). “¡He demostrado que soy un superhéroe! No me gusta que me hayan elegido para llenar una cuota”, explica Sam Wilson. Y aunque se eleva por los cielos como Falcon, ahora se siente incómodo por ser convocado sólo a causa de su raza. 

El héroe afroamericano no es el único que tiene dificultades. En las páginas de los Vengadores, presenciamos algunos de los problemas personales de Iron Man. Su alcoholismo está fuera de control y, en algunas interesantes viñetas, vemos a Tony Stark más preocupado por su próximo martini que por asistir a una asamblea de los Vengadores. En ese momento, Michelinie también estaba escribiendo una de las más inquietantes, desgarradoras y memorables sagas de Iron Man jamás publicadas: “The Demon in a Bottle”. Así que es muy interesante observar cómo Tony Stark muestra signos de adicción en las páginas de los Vengadores antes de que las cosas se salgan de control en su propio título.

Michelinie realmente sobresale en la introducción de problemas reales en las vidas de este grupo de superhéroes. Estoy seguro de que algunos fans prefieren celebrar la pelea entre los Vengadores y el Hombre Absorbente, que tiene lugar en “El formidable regreso de Crusher Creel” (The Avengers # 183, mayo de 1979) y “Muerte en el Hudson” (The Avengers # 184, junio de 1979). Personalmente, me siento mucho más conectado con la historia gracias a detalles como ver a Clint Barton (Hawkeye) sin dinero. Después de ser expulsado como Vengador por órdenes de Henry Peter Gyrich, el arquero termina en un bar destartalado, cerca de los muelles, que es el único lugar lo suficientemente barato (incluso hay una escena en la que podemos ver a Clint contando cuántas monedas tiene en su billetera); de hecho, cuando el Hombre Absorbente aparece, Clint encuentra un teléfono público pero desafortunadamente no le alcanza la plata para llamar a los Vengadores. Cosas como esta realmente hacen que la historia resuene, y en general dan más autenticidad a este grupo de personajes.

Finalmente, en “La búsqueda del ayer” (The Avengers # 185, julio de 1979), Scarlet Witch y Quicksilver viajan a Europa del Este para encontrar más información sobre su pasado. Como de costumbre, Michelinie encuentra el equilibrio adecuado entre las amenazas globales y los supervillanos, sin olvidar el aspecto más importante de los héroes: su vida privada. John Byrne hace un trabajo excelente con sus lápices en todos estos números; sin embargo, el cambio constante de entintadores crea una cierta sensación de inestabilidad y no hay suficiente cohesión visual. Por ejemplo, Gene Day es un buen complemento para Byrne, pero eso no es necesariamente el caso con Klaus Janson (cuyo enfoque crudo y visceral contradice las composiciones armónicas y las líneas pulidas de Byrne). Dan Green también es un poco irregular cuando se trata de entintar. Por supuesto, entintadores como Terry Austin son el socio artístico ideal para Byrne, lamentablemente Austin está aquí solamente en un número. Con la excepción de la portada del # 182 (realizada por Al Milgrom), todas las demás están ilustradas por el legendario George Pérez (asistido por el entintador Terry Austin); estas son imágenes hermosas y potentes, los diseños atrevidos de Pérez y su atención por los detalles agregan un sabor muy especial a estas portadas tan atractivas visualmente.


  1. Now days they would settle the roster like a reality show. Call 888-AVENGERS to vote for your favorites!

    1. You're probably right about that. By the way, happy thanksgiving!

    2. Thanks! I hope you enjoyed your turkey day as well.

    3. You're welcome!
      I had a very nice Thanksgiving.