November 25, 2012

Witch Doctor - Brandon Seifert & Lukas Ketner

Lukas Ketner
“Preventative medicine -- for the apocalypse?”. In a world in which magic and science coexist, the only way to prevent the planet’s destruction is by following the instructions of the doctor… of Witch Doctor. But who is this man and why has he been chosen to cure Earth? Doctor Vincent Morrow is a Sorcerer General, someone who combines the best of two worlds, the cold rationality of science with the uncanny spells of magic. In the best tradition of characters such us Doctor Strange (Marvel Comics Sorcerer Supreme who studied medicine before learning the mystic arts), Doc Macabre (IDW’s specialist in the arcane) or even Doctor House (the best analytic mind and an incomparable talent for figuring out a patient’s personality as well as their illnesses), Vincent Morrow is a man fighting against demons, vampires or monsters, using his intellect and his ability to solve impossible medical mysteries.

Writer Brandon Seifert decided to “show you the monsters you’re familiar with in ways you’ve never seen– by grafting the weirdest stuff in the natural world to them”. Inspired by the most peculiar aspects of biology, Brandon does an extraordinary creative exercise, treating monsters as real living organisms; and combining all that with Vincent Morrow’s ability to get rid of any nasty diseases. Every supernatural threat out there is considered a disease, that can be affected by the Earth’s immune systems (sunlight will turn a vampire into ashes, trolls will turn to stone, gargoyles into dust, and so on), but sometimes a medical intervention is necessary, and that’s when Witch Doctor comes in: to destroy the supernatural menaces that nobody else could defeat.

In Witch Doctor # 0 (published as a backup feature in The Walking Dead # 85 in May 2011), we see Doctor Vincent Morrow callously experimenting on a parasitoid vampire, much to the chagrin of his helper, the paramedic Gast. What kind of substances could we find in a vampire’s fang? Brandon has the answer: “vasodilator, anticoagulant, and an anesthetic”. All of these elements would be necessary for a vampire to immobilize his prey and suck their blood. All the scientific explanations are skillfully balanced with black humor… so when Gast complains about the doctor’s heartless methods he gets accused of being a post-mortem rights activist. 

In the four issue miniseries Witch Doctor fights against demonic possession, fairies hatching their eggs and creatures of the Black Lagoon. We’ve all seen films like “The Exorcist”, but when Vincent Morrow is dealing with possession he has a rather medical approach to it. For him, a demonic possession is akin to an infection, and he has more than one way to fix that, even when he finds a case of super-parasitism “one host, more than one parasite”.

For all intents and purposes, this is our world, except that every monster and demonic creature exist here. But there is something else, there are creatures of indecipherable nature that not even the doctor can fully comprehend, such is the case of Penny Dreadful, the girl / entity that works for the doctor as his anesthesiologist. Two minds coexist within her, one comes from the netherworld and one has still some traces of human rationality. In order for her to survive she must feed on all the mythical creatures that the doctor sees on a daily basis. 

The origin of all this supernatural evil is partly based on H. P. Lovecraft’s Cthulhu Mythos; Brandon states that millions of years ago gigantic alien creatures known as the Archaeons landed on our planet, their sole presence was enough to cause a cataclysm that meant the extinction of the dinosaurs, and for millions of years these Archaeons have been hibernating, although just like with any living creature, the microscopic organisms that resided in them had enough biological independency to keep on living. And all supernatural beings are somehow linked to these primordial extraterrestrial bacteria. There are some who think the Archaeons might awaken in our era, and that would certainly mean the end of the world. 
Lukas Ketner

I found especially fascinating how Brandon affirms certain theories about the Archaeons and the fact that they are much more powerful than gods: “gods metabolize worship, awe, fear”, and if you think about it, it’s true. Every religion consists necessarily on at least one -if not all- of these sine qua non conditions: you worship a god, or you admire a god or you fear a god. Gods need that, they need human souls and worshipping to exist. The Archaeons are so powerful that they need none of that.  

Issues # 0, 1 and 2 are great self-conclusive stories that tell us everything we need to know about this world while making us feel intrigued and seduced by the characters. Issues # 3 and 4 are a 2-part story that delves into the fish people (creatures that resemble the classical monster from the Black Lagoon), here we learn more about the Archaeons and Vincent Morrow’s destiny. After the miniseries, there was a one-shot titled “Resuscitation” which starts by mimicking a very well-known urban legend: a man wakes up in a bathtub filled with ice and he has in incision… he’s probably missing a kidney. Except, in this case, we see a man that has had one kidney replaced by a mummified kidney extracted from an old Egyptian deity that has been embalmed for centuries. 

Brandon is a great writer with a lot of imagination. He has truly created an entire world, and that’s no easy task. Better yet, he has created a very fascinating universe and he has reconciled magic with science. And that’s what I said in the letter that was published in the Resuscitation one-shot: “I’m fascinated by a whacky world in which science and magic can coexist, in which eerie creatures and sinister doctors can quarrel in the most unexpected ways”. 

Brandon Seifert and Lukas Ketner work so good together that at moments it is evident they are close friends. Obviously they share the same interests and passions. Personally, I can’t possibly imagine another artist in charge of Witch Doctor. Lukas Ketner is also new in the business, but he has more talent than a lot of pencilers working for the big two. For starters, he has done something that isn’t always easy for an artist: he has exceled doing both, interior art and covers. Some artists are great doing covers but not so good on interior art, and vice versa. Lukas, however, does a superb job in every of the six covers of Witch Doctor. We have to admire the creepy expression of Witch Doctor on issue # 0 and the riveting designs of his medical artifacts, instead of a stethoscope he has a mystic eye and instead of a regular injection he has a golden needle with jewels in the shape of a skull. There is so much thought and beauty in Lukas designs, he manages to give weight to elements that, due to their fantastic nature, would probably float away. In his hands, the sword Excalibur is real, and even an umbrella made of angels and devils desiccated flesh is real too. 

In the four covers of the miniseries Lukas plays with white backgrounds to enhance the impact of what we see in the foreground. In the first cover we have the contorted body of a boy possessed by a demon and the doctor trying to figure out what’s going on. This is a cover so strong that you would buy the book based solely on that image. And that’s what covers should accomplish, and that’s what many artists forget nowadays. The second cover is so beautifully inked that it could work perfectly as a black and white illustration; surely Lukas Ketner has been influenced by masters such as Bernie Wrightson and other legendary creators. In the third cover we see the doctor performing an autopsy, I absolutely love the way Lukas pays homage to the Creature of the Black Lagoon (plus, the gooey consistency of what the doctor is holding in his hands is awesome). In the fourth cover, we see the doctor holding Excalibur and a group of silhouettes that force us to imagine what kind of monstrosities he has to fight against. Finally, the Resuscitation one-shot is really amazing. The human skeleton and all his inner organs and veins are exposed, we can see what’s inside of us and that is always very discomforting (unless, of course, you’re in med school), the bandages in the corners are also a very nice touch.
Parasitoid vampire / vampiro parasitoide
There’s so much thought put into every drawing Lukas does. I know this project was years in the making, and that really shows. No detail has been overseen, no design is simplistic. I’ve heard other authors talking about their projects using the expression “years in the making” and after reading those comics I feel like they’ve been wasting their time, because for some people “years in the making” means not paying attention to an idea for a long time. For Brandon and Lukas it’s the opposite, it’s an example of how one can develop an idea over a long period of time. And the result, like a good wine, had to go through a maturing process before being released. This month a new miniseries of Witch Doctor begins. Will it be just as great as the previous issues? Hell yeah!

Demonic possession / posesión demoníaca
"¿Medicina preventiva -- para el apocalipsis?". En un mundo en el que la magia y la ciencia coexisten, el único modo de prevenir la destrucción del planeta es seguir las instrucciones del doctor... del Doctor Brujo. ¿Pero quién es este hombre y por qué ha sido elegido para curar la Tierra? El doctor Vincent Morrow es un gran hechicero, alguien que combina lo mejor de dos mundos, la fría racionalidad de la ciencia con los extraños conjuros de la magia. En la mejor tradición de personajes como Doctor Strange (el Hechicero Supremo de Marvel, quien estudió medicina antes de aprender las artes místicas), Doc Macabre (el especialista de lo arcano en IDW) o incluso Doctor House (la mejor mente analítica y un incomparable talento para descifrar la personalidad de un paciente así como sus enfermedades), Vincent Morrow es un hombre que lucha contra demonios, vampiros o monstruos, usando su intelecto y su habilidad para resolver imposibles misterios médicos.
Fairy / Hada

El escritor Brandon Seifert decidió "mostrarte los monstruos que te son familiares en formas que nunca has visto- insertando en ellos las cosas más extrañas del mundo de la naturaleza". Inspirado por los más peculiares aspectos de la biología, Brandon realiza un extra-ordinario ejercicio creativo, tratando a los monstruos como organismos vivientes reales; y combinando todo ello con la habilidad de Vincent Morrow para deshacerse de las enfermedades fastidiosas. Cada amenaza sobrenatural es considerada una enfermedad, que puede ser afectada por el sistema inmunológico de la Tierra (la luz del sol convertirá a un vampiro en cenizas, a los trolls en piedra, a las gárgolas en polvo, etc.), pero a veces la intervención médica es necesaria, y esa es la tarea del doctor: destruir las amenazas sobrenaturales que nadie más podría derrotar. 

En Witch Doctor # 0 (publicado en las páginas finales de The Walking Dead # 85 en mayo del 2011), vemos al doctor Vincent Morrow experimentando cruelmente con un vampiro parasitoide, algo que enerva a su ayudante, el paramédico Gast. ¿Qué tipo de substancias podríamos encontrar en el colmillo de un vampiro? Brandon tiene la respuesta: "vasodilatador, anticoagulante y un anestésico". Todos estos elementos serían necesarios para que un vampiro pueda inmovilizar a su presa y chuparle la sangre. Todas las explicaciones científicas están hábilmente balanceadas con humor negro... así que cuando Gast se queja de los métodos insensibles del doctor, es acusado de ser un activista a favor de los derechos post-mortem.
Penny Dreadful eating / Penny Dreadful comiendo

En la miniserie de cuatro capítulos de "Witch Doctor", él lucha contra posesiones demoníacas, hadas que incuban sus huevos y criaturas de la Laguna Negra. Hemos visto películas como "El exorcista", pero cuando Vincent Morrow se encarga de una posesión tiene un enfoque bastante médico. Para él, una posesión demoníaca es afín a una infección, y tiene más de un modo de curarlas, incluso cuando encuentra un caso de súper-parasitismo "un huésped, más de un parásito".

Se debe resaltar que este es nuestro mundo, excepto que cada monstruo y criatura demoníaca existen aquí. Pero hay algo más, hay criaturas de naturaleza indescifrable que ni siquiera el doctor puede comprender del todo, tal es el caso de Penny Dreadful, la chica / entidad que trabaja con el doctor como su aneste-sióloga. Dos mentes coexisten en ella, una viene del inframundo y la otra aún tiene algunos restos de racionalidad humana. Para que ella sobreviva, debe alimentarse de las criaturas míticas que el doctor ve a diario.

El origen de todo el mal sobrenatural se basa en parte en los Mitos de Cthulhu de H. P. Lovecraft; Brandon señala que hace millones de años, gigantescas criaturas alienígenas conocidas como los Archaeons aterrizaron en nuestro planeta, su sola presencia causó el cataclismo que significó la extinción de los dinosaurios, y por millones de años estos Archaeons han estado hibernando, aunque como pasaría con cualquier criatura viva, los organismos microscópicos que residían en ellos tenían suficiente independencia biológica para seguir viviendo. Y todos los seres sobrenaturales están de algún modo vinculados a estas bacterias extraterrestres primordiales. Algunos piensan que los Archaeons podrían despertar en nuestra era, y eso significaría el fin del mundo.
Creatures of the Black Lagoon / criaturas de la Laguna Negra

Me pareció fascinante cómo Brandon afirma ciertas teorías sobre los Archaeons y el hecho de que son más poderosos que los dioses: "los dioses metabolizan la adoración, el asombro, el miedo", y si lo piensan es cierto. Toda religión consiste necesariamente en al menos una -si no todas- de estas condiciones sine qua non: adoras un dio, o lo admiras o le temes. Los dioses necesitan eso, necesitan almas humanas y adoración para existir. Los Archaeons son tan poderosos que no necesitan nada de eso.

Los números 0, 1 y 2 son historias auto-conclusivas de gran nivel que nos dicen todo lo que necesitamos saber sobre este mundo mientras que nos hace sentir intrigados y seducidos por los personajes. Los números 3 y 4 son una historia de 2 partes que explora a la gente pez (criaturas que se asemejan al clásico monstruo de la Laguna Negra), aquí averiguamos más cosas sobre los Archaeons y el destino de Vincent Morrow. Luego de la miniserie hay un número especial titulado "Resucitación" que empieza imitando una bien conocida leyenda urbana: un hombre despierta cubierto de hielo en una tina con una incisión... es probable que le falte un riñón. Excepto, en este caso, vemos a un hombre a quien le han reemplazado un riñón con un riñón momificado extraído de una antigua deidad egipcia que ha sido embalsamada hace siglos.

Brandon es un escritor grandioso con mucha imaginación. Ha creado un mundo entero, algo que no es una tarea fácil. Mejor aún, ha creado un universo muy fascinante y ha reconciliado magia con ciencia. Y eso es lo que dije en mi carta que fue publicada en Resucitación “Estoy fascinado por un mundo loco en donde la ciencia y la magia coexisten, en donde criaturas tenebrosas y doctores siniestros pueden luchar de las formas más inesperadas”.
Mummified kidney / riñón momificado

Brandon Seifert y Lukas Ketner trabajan tan bien juntos que por momentos se hace evidente que son buenos amigos. Obviamente comparten los mismos intereses y pasiones. Personalmente no me puedo imaginar a otro artista a cargo de Witch Doctor. Lukas Ketner también es nuevo en el negocio, pero tiene más talento que muchos de los dibujantes que trabajan para Marvel y DC. Para empezar, ha hecho algo no siempre es fácil para el artista: he demostrado excelencia tanto en el arte interior como en las portadas. Algunos artistas son buenos haciendo carátulas pero no tan buenos en el arte interior, y viceversa. Lukas, sin embargo, hace un trabajo soberbio en cada una de las seis portadas de Witch Doctor. Tenemos que admirar la expresión macabra en Witch Doctor # 0 y el cautivador diseño de sus artefactos médicos, en vez de un estetoscopio tiene un ojo místico y en vez de una inyección tiene una aguja dorada con joyas en forma de cráneo. Hay tantas ideas y belleza en los diseños de Lukas, él se las arregla para darle peso a elementos que, por su naturaleza fantástica, probablemente flotarían. En sus manos, la espada Excalibur es real, e incluso el paraguas hecho con carne disecada de ángeles y demonios es también real.

En las cuatro portadas de la miniserie, Lukas juega con un fondo blanco para resaltar el impacto de lo que vemos en un primer plano. En la primera portada tenemos el cuerpo contorsionado de un niño poseído por un demonio y al doctor intentando resolver la situación. Esta es una portada tan fuerte que podrían comprar el cómic sólo gracias a esta imagen. Y eso es lo que las portadas deben hacer, y eso es lo que muchos artistas olviden hoy en día. La segunda portada está tan bien entintada que podría funcionar a la perfección como una ilustración a blanco y negro; sin duda, Lukas Ketner ha sido influenciado por maestros como Bernie Wrightson y otros creadores legendarios. En la tercera portada vemos al doctor realizando una autopsia, me encanta el modo en el que Lukas rinde homenaje a la Criatura de la Laguna Negra (además, la consistencia viscosa de lo que el doctor sujeta en sus manos es tremenda). En la cuarta portada, vemos al doctor sujetando Excalibur y un grupo de siluetas que nos obliga a imaginar qué tipo de monstruosidades está por enfrentar. Por último, el especial "Resucitación" es más que asombroso. El esqueleto humano y todos sus órganos internos y venas están expuestos, podemos ver lo que está dentro de nosotros y eso siempre es algo incómodo (a menos, por supuesto, que estudiemos medicina), las vendas en las esquinas son un buen toque.

Hay mucho pensamiento en cada uno de los dibujos de Lukas. Sé que este proyecto estuvo en proceso durante años, y eso es algo que se ve. Ningún detalle ha sido descuidado, ningún diseño simplificado. He escuchado a otros autores hablar sobre sus proyectos usando la expresión "años en proceso" y luego de leer esos cómics siento que han estado desperdiciando su tiempo, porque para algunos "años en proceso" significa no prestarle atención a una idea por mucho tiempo. Para Brandon y Lukas es lo opuesto, es un ejemplo de cómo una idea se puede desarrollar en un periodo largo de tiempo. Y el resultado, como un buen vino, tenía que pasar por un proceso de maduración antes de salir a la venta. Este mes comienza una nueva miniserie de Witch Doctor. ¿Será tan grandiosa como los números previos? Sí, demonios.


  1. This is a great book. Too bad it seems to get past under the radar for many readers.

    This creative team, as you said, is a clear case where the result is better than the sum of its parts. Their passion for this project is clear on every page.

    As for the story its original, funny and interesting. Love the trio of protagonists. A regular paramedic, a demon girl and a Doctor House like paranormal medic.

    The Excalibur running joke of not stabing just slashing with it to avoid getting it stuck in again is really cool.

    Great review as always.

    1. Hi Rui: Yes, Brandon and Lukas are such a great creative team. I'm sure Witch Doctor vol 2 will have even more readers, at least I'm doing all I can to promote this great series. Love the Excalibur joke and many others.

  2. Vaya, sólo con ver las portadas y las páginas interiores que has posteado me dan unas ganas increíbles de leer este cómic, y más aun al leer la reseña y saber que se trata de un excelente trabajo. Lástima no haber seguido esta serie cuando salió, yo recién me entero de la existencia de este cómic gracias a tu blog.

    Y curioso lo que dices sobre la trillada frase de ''años de proceso''. Es cierto, en algunos casos -como éste- puede ser que efectivamente les tomó años de esfuerzo a los creadores llegar a plasmar su obra tal y como querían, pero en otros casos esta frase puede indicar que si los creadores se demoraron tantos años es simplemente porque no le prestaron mucha atención a su trabajo y se habrán dedicado a otras cosas, por eso se demoraron tanto.

    Yo cuando escucho esa frase comienzo a sospechar, esa frase por ejemplo se ha vuelto una muletilla cada vez que entrevistan a los equipos creativos de los macroeventos de Marvel y DC, dicen ''esta saga lleva años en proceso''. Pero al final uno las lee y son tremendos bodrios, que efectivamente uno dice, son años desperdiciados.

    1. No sé por qué me olvidé de reseñar Witch Doctor en su momento, pero ahora era un buen porque ya empieza la segunda miniserie. Es un cómic muy bien hecho, con muchos conceptos creativos, y todo muy bien realizado, el único problema es que seguramente los autores se van a demorar años en desarrollar todas sus ideas (al menos al ritmo que van de una miniserie al año).

      Totalmente cierto lo de Marvel y DC, en el último lustro les ha dado por decir que casi todas sus sagas han estado años en proceso, y cuando uno las lee son un desastre.

  3. wow que tal arte de ese doctor, sin duda aquí la medicina y la genetica juegan un papel perverso, todo por un supuesto apocalipsis

    1. El arte es tremendo.

      Y bueno, estamos en el año en el que a tantos les gusta anunciar el fin del mundo, así que es una buena fecha para leer Witch Doctor.