April 26, 2013

Judge Dredd: Origins - John Wagner & Carlos Ezquerra

I have often explained that I didn’t grow up reading superhero comics, I grew up reading old 2000AD progs. Instead of decent and noble people, I had characters that were all too flawed and that felt more real –even today– than most of the classic DC or Marvel heroes. 

In “Origins”, John Wagner and Carlos Ezquerra –the creators of Judge Dredd– answer the questions that every 2000AD fan must have asked at some point: what changed the world? Why the United States stopped being the land of freedom and became a fascist civilization ruled by the Deparment of Justice? How did the judges initiative begin? 
Extraordinary cover by Brian Bolland / extraordinaria portada de Brian Bolland

I must confess that, after reading so many prequels or failed “year one” attempts, I didn’t pay much attention to “Origins” when it first came out in 2007, celebrating the 30 years of 2000AD’s uninterrupted publication. Then, the idea that I was somehow betraying Dredd started festering in the back of my mind. Until I felt forced to make a purchase a couple of weeks ago. Before reading, I was still a bit hesitant. Cold logic dictates that no writer can come up with good stories for over three decades, but turns out that John Wagner can. And not just good but excellent stories.

So let’s start at the beginning, in a not so distant future: Mega-City One harbors hundreds of millions of inhabitants and crime runs rampant. To preserve at least a modicum of order, a special force known as judges has been commissioned: they are judge, jury and executioner. The best and toughest of them all is Judge Dredd. As he has said so many times, he IS the LAW. 

Now, what changed in the world for judges to be necessary? Perhaps it is the human nature, but overpopulation –most of the times– means an increase in irritation, in violence and hostility. The world in the 21st century is a world plagued by overpopulation, lack of natural resources and severe economic stress. It is in this time that a fair and noble man seems to outshine all others: Judge Fargo, the founding father of the Department of Justice. He institutes a body of super-trained agents that will deal with the criminal element, swiftly and justly.  
Two lethal teenagers: Joe Dredd & Rico Dredd / Dos adolescentes letales: Joe Dredd y Rico Dredd 

In the 21st century, a corrupted man, Robert L. Booth, wins the presidential election fraudulently. But with absolute power his corruption becomes even more absolute. Soon, the United States of America are about to declare war to Russia, China and even Europe. The result is a nuclear war that destroys most of the American nation, except for the three huge megacities that are protected by the judges and their advanced technology.  

Everyone in Mega-City knows this. But what nobody knows is that the Department of Justice created six clones of Judge Fargo. The best among them were Rico Dredd and Joseph Dredd. Joseph ‘Joe’ Dredd –the protagonist of this British comic– is a man who cares only for the law, a man devoid of feelings, almost to an inhuman degree, a man who upholds the law above all else. When his brother Rico breaks the law Dredd kills him, even when he loves his brother, his respect for the law is stronger. That’s one of the defining aspects of Dredd. Certainly he is the law, and as the law he can be cruel and emotionless, but he’s always effective and lethal.

Some of the greatest stories I’ve ever read come from the pages of Judge Dredd, and his epic adventures have inspired not only readers but entire generations of writers. Garth Ennis, in his brilliant article When 2000AD was the Future, analyzes the moment in which Dredd annihilated millions of lives: “Even now I don’t know if Dredd was right or if he was wrong. It was the only way to win, to avoid the further slaughter and enslavement of his own people –but it was genocide. It was moral courage on an almost unimaginable level– but it was appalling”. For over 35 years, Dredd has been unstoppable; published weekly he has become a cultural icon as great as any traditional superhero. With more than 10,000 pages of stories, published from 1977 to 2013, it’s hard to imagine that this high level of quality could be maintained. But as unbelievable as it may seem, the level has not only been maintained but even surpassed. And we have John Wagner to thank for it, a writer who was recruited by 2000AD when he was still young, and who continues to be in charge of his creation after such a long time.  

Dredd is not as young as he used to be in those first and classic tales from the 70s and 80s, he labels his weariness as a “sign of age”, but he still remains as good a fighter as ever. It is at this point in his life where a mysterious box arrives to the Grand Hall of Justice. A box that contains a tissue sample –living tissue– of Judge Fargo. Could it be possible that Fargo is still alive after all this time? Whoever sent the note asks for a ransom of one billion credits. The Justice Department doesn’t hesitate for a moment, the historic value of the founding father, of the first judge is too great. Dredd and five of the best Mega-City judges are sent into the Cursed Earth, the atomic wasteland created by the nuclear wars of the past, to retrieve the body of Fargo.

In this brutal journey through apocalyptic territories inhabited by mutants and savage creatures, Dredd confesses the truth to the other judges. Fargo never died, he committed suicide. The severity of his own laws were too much, even for him, and at some point he considered he could no longer ask of others what was so hard for him to do. But he didn’t die. A group of scientists kept his body in suspended animation until he could be reawakened at a time in which science had progressed enough to properly heal him. 

In this road trip through the radioactive hell that is the Cursed Land, Dredd shares more and more secrets about Fargo, the first judges, his past as a child judge and his relationship with Rico, who once upon a time had been the most promising cadet, even better than Joe Dredd. In order to do this, John Wagner rescues plot lines that have been in development for 30 years, from 2000AD # 2 through 2000AD #  1532, and he does so in such a clever and creative way that even those who haven’t read the stories can still get the full scope of this ambitious saga. I, for once, haven’t been reading Dredd regularly for the past 20 years, but even if I have missed hundreds of stories, I immediately started tying up all the loose ends. Wagner does something I’ve never seen in any other comic I’ve read in my life: instead of forgetting 30 rich years of complex stories he takes advantage of them. He weaves every conflict, every element from Dredd’s past, into one thrilling and cohesive universe that emotionally detonates in front of our eyes. 

In “The Republic” Plato affirms that the democracy is one of the worst possible regimes. Men cannot be ruled by a ‘democratically’ elected man or woman. That’s why he proposes a society led by the Guardians, King Philosophers who would always know what is best for the people and who would be the perfect rulers of the civilized world. In many ways, Judge Fargo had followed these platonic concepts. Without altering the unalienable rights of the American constitution, Fargo had preserved the rights to life, liberty and the pursuit of happiness. When president Robert L. Booth is defeated after a ruthless civil war, Joe Dredd and Rico Dredd reflect upon the last registered words of Fargo: the judges have achieved their goal: law is respected, order has replaced anarchy and life goes on in Mega-City. But what about the people? Don’t they live in constant fear because of the judges, those men who are supposed to be there for their own protection? The Dredd brothers are still teenagers, but things are crystal clear for them: the pursuit of happiness is still being granted, but nobody “said anything about finding it”.  
In the Cursed Land (art by Carlos Ezquerra) / En la Tierra Maldita (arte de Carlos Ezquerra)

After an impressive odyssey through the cursed lands and a last battle with the octogenarian ex-president Robert L. Booth, Dredd and the surviving members of the squad recover the hibernation chamber in which Judge Fargo has slumbered for decades. They defrost him and Dredd has one final conversation with him. 

As I reached to the final pages I started feeling nervous, I started reading faster than usual, impatient to see what the conclusion of “Origins” would be. I even had a hard time breathing –I was that excited– and then, in just two pages, John Wagner creates an emotional blast so strong that the impact pushes you to the other end of the room. Those last two pages, in which Judge Fargo talks to Dredd not only capture the essence of the best British periodical comic but also the spirit of Judge Dredd as a character. Fargo asks for Dredd and Rico, and for the first time in years Dredd shows a human emotion: out of sympathy, he refuses to distress the dying old man by telling him that Rico is long gone. Fargo tells him that he was wrong, that the judges cannot have absolute power because they have turned into monsters: “We killed the dream, Joe we killed America” says Fargo, and with his last breath asks Joe Dredd to join forces with his brother and fix things. 

But Dredd, above all things cares only for the law. And it is following the law that he killed Rico. And it is because of the law that he can’t fix the world, he can only exact the law. Nothing can change in Mega-City and nothing will change. In Fargo’s funeral, Dredd says two sentences, two sentences that boil down the fundamental traits of this character: 33 years of publications converge here. And it certainly feels, at least to me, like the end of an era. And I still find it hard to breathe because, honestly, after such a fascinating saga I don’t think John Wagner will be able to come up with something like this again… unless he manages to keep writing Dredd until 2037. 

He explicado a menudo que no crecí leyendo cómics de súper-héroes, crecí leyendo viejas revistas de 2000AD. En vez de gente noble y decente, los míos eran personajes con demasiados defectos que se sentían más reales –incluso hoy– que la mayoría de héroes clásicos de DC o Marvel. 

En “Orígenes”, John Wagner y Carlos Ezquerra –los creadores del Juez Dredd– responden las preguntas que todo fan de 2000AD debe haberse preguntado en algún momento: ¿Qué cambió al mundo? ¿Por qué Estados Unidos dejó de ser la tierra de la libertad y se convirtió en una civilización fascista regida por el Departamento de Justicia? ¿Cómo empezó la iniciativa de los jueces?
Mega-City in chaos / Mega-City en caos

Debo confesar que, después de leer tantas precuelas o intentos fallidos estilo "año uno", no le presté mucha atención a “Orígenes” cuando salió el 2007, celebrando 30 años de publicación ininterrumpida de 2000AD. Entonces, la idea de estar traicionando, de algún modo, a Dredd empezó a fermentar en mi mente. Hasta que me vi obligado a hacer la compra hace un par de semanas. Antes de leer, todavía tenía algunas dudas. La fría lógica dicta que ningún escritor puede inventar buenas historias por más de tres décadas, pero resulta que John Wagner puede. Y no sólo buenas sino excelentes.

Así que empecemos desde el comienzo, en un futuro no tan distante: Mega-City Uno alberga a cientos de millones de habitantes y el crimen prolifera. Para preservar al menos un poco de orden, ha sido creada una fuerza especial conocida como jueces: ellos son juez, jurado y verdugo. El mejor y el más severo de todos es Juez Dredd. Como ha dicho tantas veces, él ES la LEY. 

¿Qué cambió en el mundo para que los jueces fueran necesarios? Tal vez es la naturaleza humana, pero la sobrepoblación -la mayoría de las veces- significa un incremento en irritación, en violencia y hostilidad. El mundo del siglo XXI es un mundo plagado por la sobrepoblación, la falta de recursos naturales y serios déficits económicos. Es en esta época que un hombre noble y justo parece opacar a los demás: el Juez Fargo, el padre fundador del Departamento de Justicia. Él instituye un cuerpo de agentes súper-entrenados que lidiarán con el elemento criminal, rápida y justamente. 
The judges attack the White House / Los jueces atacan la Casa Blanca

En el siglo XXI, Robert L. Booth, un hombre corrupto, gana la elección presidencial con fraudes. Pero con el poder absoluto llega la corrupción absoluta. Pronto, Estados Unidos está a punto de declararle la guerra a Rusia, China e incluso Europa. El resultado es una guerra nuclear que destroza la mayor parte de la nación norteamericana, excepto por las tres mega-ciudades protegidas por los jueces y su avanzada tecnología.

Todos en Mega-City saben esto. Pero lo que nadie sabe es que el Departamento de Justicia creó seis clones del Juez Fargo. Los mejores fueron Rico Dredd y  Joseph Dredd. Joseph ‘Joe’ Dredd –el protagonista este cómic británico– es un hombre al que sólo le importa la ley, un hombre desprovisto de sentimientos, casi a un grado inhumano, un hombre que coloca la ley por encima de todo. Cuando su hermano Rico viola la ley, Dredd lo mata, aunque quiere a su hermano, su respeto por la ley es más fuerte. Ese es uno de los aspectos definitorios de Dredd. Ciertamente, él es la ley, y como la ley puede ser cruel y frío, pero siempre es efectivo y letal.

Algunas de las mejores historias que he leído vienen de las páginas de "Judge Dredd", y sus épicas aventuras han inspirado no sólo a los lectores sino a generaciones enteras de escritores. Garth Ennis, en su brillante artículo "Cuando 2000AD era el futuro", analiza el momento en el que Dredd aniquiló millones de vidas: "Incluso ahora yo no sé si Dredd estaba en lo correcto o si estaba equivocado. Era la única forma de ganar, para impedir la carnicería y la esclavitud de su propia gente -pero era un genocidio. Era coraje moral en una escala casi inimaginable- pero era monstruoso". Por más de 35 años, Dredd nunca se ha detenido, publicado semanalmente se ha convertido en un ícono cultural tan grande como cualquier súper-héroe tradicional. Con más de 10,000 páginas de historias, publicadas desde 1977 hasta el 2013, es difícil imaginar que este alto nivel de calidad no sólo se ha mantenido sino que incluso se ha sobrepasado. Y tenemos que agradecer a John Wagner por ello, un escritor que fue reclutado por 2000AD cuando todavía era joven, y que continúa a cargo de su creación después de tan largo tiempo.

Dredd no es tan joven como solía ser en esos primeros y clásicos relatos de los 70s y 80s, él considera su cansancio como una "señal de la edad", pero sigue siendo tan buen luchador como siempre. Es en este punto en su vida cuando una misteriosa caja llega al Gran Salón de la Justicia. Una caja que contiene una muestra de tejido –tejido vivo– del juez Fargo. ¿Es posible que Fargo aún esté con vida después de todo este tiempo? Quien envió la nota pide un rescate de un billón de créditos. El Departamento de Justicia no duda ni por un momento, el valor histórico del padre fundador, del primer juez, es demasiado grande. Dredd y cinco de los mejores jueces de Mega-City son enviados a la Tierra Maldita, el desierto atómico creado por las guerras nucleares del pasado, para recuperar el cuerpo de Fargo.

En esta brutal travesía por territorios apocalípticos habitados por mutantes y criaturas salvajes, Dredd confiesa la verdad. Fargo nunca murió, cometió suicidio. La severidad de sus propias leyes era excesiva, incluso para él, y en algún momento consideró que no podía pedirle a los demás aquello que ni él podía hacer. Pero no murió. Un grupo de científicos mantuvieron su cuerpo en suspensión animada hasta que pudiera ser despertado en una época en la que la ciencia hubiese progresado lo suficiente para curarlo del todo.

En este viaje terrestre por el infierno radiactivo de la Tierra Maldita, Dredd comparte más y más secretos sobre Fargo, los primeros jueces, su pasado como niño juez y su relación con Rico, quien alguna vez fue el cadete más prometedor, incluso más que Joe Dredd. Aquí, John Wagner rescata líneas argumentales que han estado en desarrollo durante 30 años, desde 2000AD # 2 hasta 2000AD # 1532, y lo hace de una manera tan astuta y creativa que incluso aquellos que no han leído las historias pueden apreciar la gran escala de esta ambiciosa saga. Yo, por ejemplo, no he leído a Dredd con regularidad en los últimos 20 años, pero incluso al haberme perdido cientos de historias, inmediatamente empecé a atar los cabos sueltos. Wagner hace algo que jamás he visto en ningún otro cómic que he leído en mi vida: en vez de olvidar 30 años ricos de historias complejas, aprovecha todo ello. Entrelaza cada conflicto, cada elemento del pasado de Dredd, en un universo impactante y coherente que detona emocionalmente frente a nuestros ojos.
The Dredd brothers against the US Army / Los hermanos Dredd contra el ejército de USA

En "La República", Platón afirma que la democracia es uno de los peores regímenes posibles. Los hombres no pueden ser gobernados por alguien elegido 'democráticamente'. Por ello, él propone una sociedad liderada por los Guardianes, reyes filósofos, que siempre sabrían qué es lo mejor para la gente y que serían los gobernantes perfectos del mundo civilizado. En cierto modo, el juez Fargo había seguido estos conceptos platónicos. Sin alterar los derechos inalienables de la Constitución de Estados Unidos, Fargo había preservado los derechos a la vida, la libertad y la búsqueda de la felicidad. Cuando el presidente Robert L. Booth es derrotado luego de una cruenta guerra civil, Joe Dredd y Rico Dredd reflexionan sobre las últimas palabras registradas de Fargo: los jueces han cumplido el objetivo: la ley es respetada, el orden ha reemplazado la anarquía y la vida continúa en Mega-City. Pero, ¿qué pasa con la gente? ¿No viven con constante miedo a causa de los jueces, esos sujetos que se supone están allí para protegerlos? Los hermanos Dredd todavía son adolescentes, pero ven las cosas con una claridad cristalina: la búsqueda de la felicidad todavía está garantizada, pero nadie "dijo algo sobre encontrarla".

Después de una impresionante odisea a través de las tierras condenadas y una última batalla con el octogenario ex-presidente Robert L. Booth, Dredd y los miembros del escuadrón que han sobrevivido, recuperan la cámara de hibernación en la que el Juez Fargo ha dormitado por décadas. Lo descongelan y Dredd conversa con él por última vez.

Al llegar a las páginas finales, empecé a sentirme nervioso, y empecé a leer más rápido de lo normal, impaciente por ver cuál sería la conclusión de "Orígenes". Incluso me costaba respirar -estaba así de emocionado- y luego, en sólo dos páginas, John Wagner crea un impacto emocional tan fuerte que nos empuja al otro extremo de la habitación. Esas últimas dos páginas, en las que el juez Fargo habla con Dredd no sólo capturan la esencia del mejor cómic británico sino también el espíritu de Juez Dredd como personaje. Fargo pide ver a Dredd y Rico, y por primera vez en años Dredd muestra una emoción humana: por compasión, se rehúsa a entristecer al viejo moribundo y no le dice que Rico ha muerto hace mucho tiempo. Fargo le confiesa que estuvo equivocado, que los jueces no pueden tener el poder absoluto porque se han transformado en monstruos: "Matamos el sueño, matamos a los Estados Unidos, Joe", le dice Fargo, y con su último aliento le pide a Joe Dredd que una fuerzas con su hermano y que arreglan las cosas.

Pero Dredd, por encima de todas las cosas, respeta únicamente a la ley. Y fue obedeciendo la ley que mató a Rico. Y es a causa de la ley que él no puede arreglar el mundo, sólo puede aplicar la ley. Nada puede cambiar en Mega-City y nada cambiará. En el funeral de Fargo, Dredd dice dos frases, dos frases que resumen los rasgos fundamentales de este personaje: 33 años de publicaciones convergen aquí. Y se siente, al menos para mí, que este es el fin de una era. Y todavía me cuesta respirar porque, honestamente, después de una saga tan fascinante no creo que John Wagner pueda volver a crear algo así... a menos que se las arregle para seguir escribiendo a Dredd hasta el 2037.


  1. ¡Drokk! Qué buena reseña Arcadio, parece que esta es una de las obras imprescindibles del universo Juez Dredd así que tendré que adquirirla a la brevedad posible. Yo también leí muchos cómics de Dredd (y otros personajes y series de 2000AD en mi adolescencia), ya que estos se encontraban a precios módicos en el centro de Lima, a comienzos de los 90's, en edición española de MC Ediciones (creo que ese era el nombre de la editorial MC o algo así). Estos eran reprintings de los cómics de Dredd de los 80's, una de sus mejores etapas. Realmente fascinantes.

    Luego ya me desenganché del personaje, esos cómics tuve que venderlos durante una mudanza, y bueno, siempre me han quedado las ganas por volver a sumergirme en el fascinante mundo de Dredd y parece que una obra como esta es el perfecto punto de partida para hacerlo.

    1. Muchas gracias, de hecho que esta esa una saga clave del Juez Dredd. Yo también, hace años, compré todas las ediciones españolas que llegaron a Lima, que por cierto -y por suerte- reúnen una de las mejores etapas en los más de 30 años de Dredd.

      Yo también le perdí la pista al juez de Mega-City pero nunca lo he olvidado, y cada vez que puedo intento ponerme al día con tomos como este.

  2. Didn't know this was out there. Already put it on my shopping cart. Just have to decide what other books I want to buy this month :)

    1. Excellent! I'm sure you'll enjoy it. It's great to hear that my review has been that effective.

  3. Judge Dredd é um dos melhore títulos de sempre, talvez aquele que aguentou até este momento a 2000AD.
    Não li este Origins, mas as tuas palavras fizeram-me repensar o assunto.
    Se eu tiver oportunidade irei comprar este TPB!
    Obrigado pela sugestão Arion!


    1. De nada Nuno. Gracias a ti por comentar.
      Judge Dredd es un personaje clásico y parte esencial de 2000AD y el panorama británico de cómics.