July 23, 2013

Doom Patrol vol. 1 - Grant Morrison & Richard Case

Brian Bolland
“The world needs the Doom Patrol, needs us more than ever. Don’t you see? There are areas in which only we are qualified to operate. When the rational world breaks down, we can cope, because we’ve been there, in ourselves. We have known madness, and delirium, and we’re no longer afraid”, proclaims Niles Caulder, the Chief, the man responsible for reuniting the “world’s strangest heroes”. 

In strangeness there’s power. Power that was squandered by unimaginative writers until Grant Morrison decided to recuperate the ‘strange’ factor, and amplify it exponentially. Crawling from the Wreckage is the result of this new approach, a four-issue arc that not only reinvigorates the Doom Patrol but also introduces new characters and reinvents old ones. 

The Scottish author delves deep into the marginal aspect of the members of this uncanny patrol. If you’ve ever read superhero comics growing up you must have felt identified with your favorite characters, maybe you even wanted to put on a cape and imitate Superman, or wear your red pajamas and pretend you could outrun Flash. Traditional superheroes are meant to be inspirational. Role models. The teenage power fantasy is reinforced by the ‘cleanly chiseled chin’ heroes and their sculptural bodies. You look at them, and you want to be like them. But, as Tom Peyer (the editor of the series in the late 80s) reminds us in his introduction, no one in his right mind would like to have his brain transplanted to a robotic body, or be covered in bandages like a mummy. The Doom Patrol never had the kind of heroes you wanted to emulate, on the contrary, it had the kind of heroes that you wouldn’t even want to shake hands with. 

Richard Case & Carlos Garzon

Of course, in order to preserve the quirkiness of the patrol it was necessary to make us remember what was so weird about them in the first place. In 1963, Leonard Drake and Bruno Premiani came up with a group of anomalous individuals that followed the instructions of their paraplegic leader. For some, the similarities between the Doom Patrol and the X-Men were more than evident (heroes saving a world that fears and hates them, ‘cerebral’ leader confined to a wheelchair, etc.), but there was one big difference between the Children of the Atom and the doomed adventurers: failure, both fictional and real. Because whereas Marvel’s book was a success, DC’s title –faithful to its name– was canceled due to low sales… and the protagonists died, sacrificing their lives in the dramatic final issue. 

And "Crawling from the Wreckage" (published in Doom Patrol # 19-22, from February to May, 1989) begins with an overcoming sensation of failure. Cliff Steele, AKA Robotman, is in a madhouse, depressed, frustrated and above all, furious; he can’t cope with the death of some of his teammates. He can’t shed any tears, since his robotic body won’t allow it. He has the urge to eat but he has no bowels, and when he looks at some of the pretty nurses he wishes he could have an erection but that’s no longer a possibility for him.

Doctor William Magnus, the creator of the Metal Men, visits Cliff and reminds him that he still has a human brain, and even if he’s forgetting how it feels to be human, he can still help people. And he introduces him to Crazy Jane, a woman who suffers from multiple personality disorder, she has 64 different personalities inside her mind, and each one has a unique ability or superpower.  

Larry Trainor, AKA Negative Man, is even in worse shape than Robotman. Affected by the negative energy that gave him powers in the past, his body is transformed into something new: a hermaphrodite. Male and female at the same time, he / she is no longer Negative (man or woman), now he / she is Rebis. Meanwhile, the Chief starts recruiting the Doom Patrol, to fight the foes no sane superhero could withstand. Joshua Clay, AKA Tempest, decides to join only as the group’s doctor. Dorothy Spinner, a deformed girl, becomes the newest member of the patrol.  

Their first mission is to fight against a fictitious city called Orqwith that is seeping through the junctures of the real world. Everyone is a potential victim, as a kid from Greenock discovers. “Father it has been three weeks since my last confession and it was Jamie Belshaw that gave me the dirty books and I only looked at them a few times”, he declares. And then he’s ‘cut’ from reality by the Scissormen. The same happens to hundreds of people throughout the world. But how can an imaginary city destroy our reality? To solve this riddle Robotman, Rebis and Crazy Jane will have to answer another question “Why there is something instead of nothing?”, which is a question that has perplexed philosophers and scientists for centuries, if we accept the theory of the Big Bang as an explosion that created matter, the question still remains “Why there is something instead of nothing?”.  

In the subsequent chapters, the deranged Red Jack kidnaps Rhea Jones, a former member of the Doom Patrol who has been in a comma for months. “The Butterfly Collector” and “The House That Jack Built” (Doom Patrol # 23 and 24) are an oneiric journey and an audacious tale about the butterfly effect, surreal poetry and insanity. Finally, “Imaginary Friends” takes place in Doom Patrol’s new base of operations, located in the former HQ of the Justice League of America. There, Dorothy projects her fear of growing up, and her revulsion towards menstruation.

Morrison combines dementia, originality and surrealism in equal doses. His proposal includes metafiction, an analysis of the imaginary and the real in Lacanian terms, Feigenbaum’s sequence of imaginary numbers, memetic theory, Heinrich Hoffmann’s “Struwwelpeter”, De Quincey’s “Confessions of an English Opium Eater” and he even manages to include references to British children’s comics like “The Beano”. Doom Patrol is the most intellectually ambitious title of the 80s, as well as one of Morrison’s most awarded and revered runs. Decades after it was originally released, it still remains as a breath of fresh air and a whiff of undiluted and inspiring craziness. 
The boy feels guilty about his porn collection / El chico se siente culpable por su colección porno
Rebis: the hermaphrodite / Rebis: el hermafrodita
Richard Case & Scott Hanna

"El mundo necesita a la Patrulla Condenada, nos necesita más que nunca. ¿No lo ven? Hay áreas en las que sólo nosotros estamos calificados para operar. Cuando el mundo racional se derrumba, podemos hacerle frente, porque nosotros mismos hemos estado allí. Hemos conocido la locura, y el delirio, y ya no nos asusta", proclama Niles Caulder, el Jefe, el hombre responsable de reunir a los "héroes más extraños del mundo". 

En lo extraño, hay poder. Poder que fue desperdiciado por escritores poco imaginativos hasta que Grant Morrison decidió recuperar el factor 'extraño', y amplificarlo exponencialmente. "Arrastrándose desde los escombros" es el resultado de este nuevo enfoque, un arco argumental de 4 números que no sólo revigoriza a la Patrulla Condenada sino que también introduce nuevos personajes y reinventa a los antiguos. 

El autor escocés se sumerge profundamente en el aspecto marginal de los integrantes de esta insólita patrulla. Si alguna vez, de niños, han leído cómics de superhéroes deben haberse sentido identificados con sus personajes favoritos, quizás han querido incluso ponerse una capa e imitar a Superman, o usar una pijama roja y pretender que pueden correr más rápido que Flash. Se supone que los superhéroes tradicionales deben ser inspiradores. Modelos a seguir. La fantasía de poder adolescente es reforzada por los héroes de 'quijada limpiamente cincelada' y sus cuerpos esculturales. Los miras, y quieres ser como ellos. Pero, como nos recuerda Tom Peyer (el editor de la serie a fines de los 80) en su introducción, nadie con dos dedos de frente querría que trasplanten su cerebro a un cuerpo robótico, o estar cubierto de vendajes como una momia. La Patrulla Condenada nunca tuvo el tipo de héroes a los que hubieras querido emular, por el contrario, tenía el tipo de héroes a los que ni siquiera les darías la mano.

Por supuesto, para preservar lo inaudito de la patrulla era necesario hacernos recordar por qué era tan rara en primer lugar. En 1963, Leonard Drake y Bruno Premiani crearon un grupo de individuos anómalos bajo las órdenes de su líder parapléjico. Para algunos, las similitudes entre la Patrulla Condenada y los X-Men (más conocidos como Patrulla X en España) eran más que evidentes (héroes odiados y temidos por un mundo al que debían salvar, un líder ‘cerebral’ confinado a una silla de ruedas, etc.), pero había una gran diferencia entre los Hijos del Átomo y los aventureros condenados: el fracaso, tanto real como ficticio. Porque mientras los héroes de Marvel fueron un éxito, el título de DC –fiel a su nombre– fue cancelado a causa de las bajas ventas... y los protagonistas murieron, sacrificando sus vidas en un el dramático episodio final. 

Y "Arrastrándose desde los escombros" (publicado en "Doom Patrol" # 19-22, de febrero a mayo, 1989) inicia con una abrumadora sensación de fracaso. Cliff Steele, alias Robotman, está en un manicomio, deprimido, frustrado y, por encima de todo, furioso; no puede lidiar con la muerte de algunos de sus camaradas. No puede derramar lágrimas porque su cuerpo robótico no se lo permite. Tiene ganas de comer pero ya no tiene intestinos, y cuando ve a una enfermera atractiva desearía poder tener una erección, pero eso ya no es posible para él.

El doctor William Magnus, creador de los Metal Men, visita a Cliff y le recuerda que todavía tiene un cerebro humano, e incluso aunque esté olvidando qué se siente ser humano, todavía puede ayudar a la gente. Y le presenta a Crazy Jane, una mujer que sufre de personalidad múltiple, ella tiene 64 personalidades diferentes en su mente, y cada una de ellas tiene su propia habilidad o superpoder. 


Larry Trainor, alias Hombre Negativo, está incluso en peores condiciones que Robotman. Afectado por la energía negativa que le otorgó sus poderes en el pasado, su cuerpo es transformado en algo nuevo: un hermafrodita. Masculino y femenino al mismo tiempo, él / ella ya no es ni Hombre Negativo ni Mujer Negativa, ahora él / ella es Rebis. Mientras tanto, el Jefe empieza a reclutar a la Patrulla Condenada, para luchar contra los enemigos que ningún superhéroe cuerdo podría enfrentar. Joshua Clay, alias Tempest, decide unirse sólo como el doctor del grupo. Dorothy Spinner, una chica deforme, se convierte en la nueva integrante de la patrulla.
Red Jack
Oh dear, what’s for dinner? Why, hands of course! /
Oh vaya, ¿qué hay para cenar? ¡Manos, por supuesto!

Su primera misión es pelear contra una ciudad ficticia llamada Orqwith que se chorrea por las ranuras del mundo real. Todos son una víctima potencial, tal como descubre un chiquillo de Greenock. "Padre, han pasado tres semanas desde mi última confesión y fue Jamie Belshaw el que me dio esas revistas guarras y yo solamente las miré unas cuantas veces", declara. Y luego él es 'cortado' de la realidad por los Hombres-tijera. Lo mismo sucede con cientos de personas a lo largo del mundo. Pero, ¿cómo una ciudad imaginaria puede destruir nuestra realidad? Para resolver este acertijo, Robotman, Rebis y Crazy Jane tendrán que responder otra pregunta "¿Por qué hay algo en vez de nada?", una pregunta que ha dejado perplejos a los filósofos y los científicos por siglos, si aceptamos la teoría del Big Bang como una explosión que creó la materia, la pregunta permanece igual "¿Por qué hay algo en vez de nada?".

En capítulos subsiguientes, el desquiciado Red Jack rapta a Rhea Jones, una ex-integrante de la Patrulla Condenada, que ha estado en coma por meses. "El coleccionista de mariposas" y "La casa que Jack construyó" (Doom Patrol # 23 y 24) son un viaje onírico y un audaz relato sobre el efecto mariposa, la poesía surrealista y la demencia. Finalmente, "Amigos imaginarios" ocurre en la nueva base de operaciones de la Patrulla Condenada, ubicada en el ex cuartel general de la Liga de la Justicia de América. Allí, Dorothy proyecta su miedo a crecer, y su repulsión hacia la menstruación.

Morrison combina la demencia, la originalidad y el surrealismo en dosis iguales. Su propuesta incluye la metaficción, un análisis de lo imaginario y lo real en términos lacanianos, la secuencia de números imaginarios de Feigenbaum, teoría memética, el “Struwwelpeter” de Heinrich Hoffman, “Confesiones de un inglés que come opio” de De Quincey e incluso se las arregla para incluir referencias a cómics británicos para niños como “The Beano”. Doom Patrol es la colección intelectualmente más ambiciosa de los 80, así como una de las obras más reverenciadas y premiadas de Morrison. Décadas después de su primera aparición, sigue siendo una bocanada de aire fresco y un soplo de locura inspiradora y sin diluir.


  1. Los X-Men originales nunca fueron un éxito realmente, hasta la llegada de John Byrne, en los 80 y se vuelven sobreexplotados en los 90 y ahora en la actualidad, se han vuelto la segunda línea de Marvel , a diferencia de DC donde ya no existe la Doom patrol.

    mas bien que equipo creativo crees que seria idóneo para relanzar la doom patro (mi opinión es el equipo de que realizo umbrela academy)

    1. Es cierto que el éxito para los X-Men llegó gracias a otros autores (Claremont, Cockrum, Byrne, etc.), pero desde un inicio siempre tuvieron más acogida que la Doom Patrol.

      Me encantaría una Doom Patrol actual escrita por John Rozum, o Nick Spencer, o quizás el mismo Morrison retomando la serie.

    2. Más que esperar un reboot o una nueva encarnación, yo lo que me muero por hacer es leer el run original completo de Leonard Drake y Bruno Premiani. Creo que está recopilado en su totalidad en 4 o 5 ARCHIVE EDITION de DC. Algún día llegarán a mis manos.

    3. La etapa original debe ser divertida, pero quizás sea una de esas tantas cosas que ha envejecido mal después de tanto timpo. Igual fueron pocos años, probablemente toda la etapa entra en 3 tomos del archive edition.

  2. Your posting made me want to revisit my old Doom Patrol comics.

    1. Excellent! That was my secret plan all along. Now go and reread your old comics.

  3. Aquí regresando al blog luego de fin de ciclo :D
    Interesante, la escena urbana con algo de terror (y)

    1. Hola Maxwell: ¿Y cómo te fue en tus exámenes finales?
      Este es un cómic bastante interesante, con un poco de suerte me animo a comentar el segundo volumen.

  4. sería genial una película de la Doom patrol, y que la dirigiera un tipo como Burton, asi con esa onda oscura, medio terror y maldita.

    1. Sí, qué buena elección, alguien como Burton con su fantasía tan alocada sería idóneo para la Doom Patrol.

  5. This is one of the great comic books I never read. I've been tempted a lot of times, but for some reason or another I haven't got it.

    I know I'm missing something out. Every Morisson book you review I end up enjoying.

    Anyway, great review. This seems like Morisson Madness at its best.

    1. Hi Rui! Believe it or not, I had only read the first two issues of this volume (and that was years ago). So I guess it's never too late to jump on board. DC is putting out the trades again, so you might want to check them out (price is quite reasonable too).

    2. Thanks. I'll look into it.