August 5, 2013

Neon Genesis Evangelion Vol. 9 - Yoshiyuki Sadamoto

The Fifth Child / el quinto niño
“Whenever it counts the most… all I can do is watch, unable to help”. Or do what I want, I might add. As teenagers we struggle with ourselves, we try to pursue our heart’s desire but we have neither the resolution to follow through nor the capacity to identify our authentic wishes. Perhaps that clarity of mind comes with the years, and we may call that maturity. But the truth is that the realm of adolescence is beset by insecurities, fears, frustrations and unfathomable yearnings, undecipherable and yet intense.

This nebulous search is what forces Shinji Ikari to play the role of a mere voyeur, unable to do what he must. I still remember what it felt like, for me, to be a 14 year-old boy and to find myself relegated to the sidetracks of my own life. I would open my eyes and see the world and those around me, and although I often experienced to urge to act, to satisfy my longings, I was always left with the existential doubt of what was that thing I had to do or how could I give shape to what I wanted, how to at least sculpt it in comprehensible words or symbols.

In Neon Genesis Evangelion’s ninth volume (containing stages 57 through 63: “The Fifth Child”, “Rejection”, “Pride”, “Doll”, “The Spear of Longinus”, “Distance” and “Returning Fire”) Kaworu Nagisa finally meets Shinji. This first encounter takes place in a church in ruins, where a piano has been preserved. Seating in the piano, we see Kaworu, a 14-year-old kid with ashen hair, pale skin and crimson eyes. He’s playing “Ode to Joy”, although he claims to have no knowledge about classical music. His junior high school uniform makes Shinji curious, and they start talking. Kaworu’s body language is that of a true teenager, the way he slouches almost lazily, and his languid yet graceful movements soon make Shinji nervous. What is Shinji afraid of? Is it the ominous aura of this boy? Or is it something else, something in the way he carries himself, with a complete disrespect towards Shinji’s reservations? 

Certainly, the two boys have nothing in common. Shinji feels pity for a lonely kitten, but he knows he can’t take care of it. As the cub follows the two teenagers, Shinji admits that he has no other choice but to abandon the feline. Kaworu, instantly, picks up the animal from the floor and breaks its neck. In his opinion, abandoning it would ensure a low and painful death, a quick execution is indeed a true act of mercy. Shinji is horrified at the coldness displayed by the other boy, and maybe he’s slightly disturbed when he finds out that Kaworu is the fifth child, a new Eva pilot. 
Kaworu Nagisa

Meanwhile, the once brave Asuka has lost all of her confidence. After her failure at the battlefield and her defeat at the hands of two different angels, she feels lost. She can no longer get in synchrony with Unit-02; she hates herself and her own body, she is repulsed by the fact that she is menstruating, something that she takes as a very irritating weakness (just like any other teenager, she also has a hard time dealing with her body); at this particularly vulnerable juncture, she meets Kaworu, who steps into the ladies bathroom. Asuka yells at him and accuses him of being a pervert. Kaworu simply asks what is a pervert, in the same way he doesn’t know anything about music he’s unfamiliar with the most common social terms.  

As the alarm goes off, Shinji and Kaworu are left inside NERV’s HQ, and Asuka and Rei prepare for battle. With low synchrony rates, afflicted by childhood memories and deeply saddened by Kaji’s death, Asuka is, at the lowest point of her life, and is rapidly overpowered by the angel Arael. Flying above the stratosphere, the angel is impervious to the Eva’s weaponry. Arael attacks with a beam of light, a mental probe that digs inside Asuka’s memories, reviving her psychological traumas and effectively “raping her soul”. Confronted with the image of her demented mother, living proof of how “the heart isn’t filled as easily as the womb”, Asuka’s mind collapses. It’s only thanks to Rei Ayanami’s timely intervention that she survives. After retrieving the Spear of Longinus from the dead body of Adam, the first angel, Rei manages to annihilate Arael. Subsequently, Kaworu and Rei will have to fight against the angel Armisael.
Unit-00 and the Spear of Longinus / Unidad-00 y la lanza de Longinus

Stage 62, aptly titled “Distance”, explores the physical proximity and how it all translates in actions, the things that we do or stop dong with other people. After a training exercise, Shinji takes a shower. Kaworu tests his reaction as he enters naked in the same shower stall, alleging that he needs soap. For Shinji, it all comes down to sexual tension, awkwardness and restrained impulses. For Kaworu, this is all a game, a fun experiment. There’s something deliciously liberating in the sexual polymorphism that characterizes adolescence; possibly, this is the only stage of human growth in which we can still experiment with our bodies and our sexuality, free of labels and categorizations; if the world of adults is ruled by rigidness and prejudices, the teenage world is the last bastion of freedom. The only safe haven where, as Foucault would have demanded, there are no social constructs or limits, only “bodies and pleasures”. 

I’ll never forget what a strong impact this sequence had in my life, when I first saw it on episode 26 of the anime. Many of my manga-obsessed friends simply discarded the moment as a ‘gay scene’. But there is nothing intrinsically gay there, only an invitation, a glimpse of bodily exploration, a trace of what could have happened, of possibility versus reality. In the end, Shinji is afraid and he nervously steps out of the shower. “You seem adverse to me coming close… yet whenever you get upset, you lay your hand upon me”, affirms Kaworu. As the angel Tabris, humanity and human emotions are a fascinating mystery to him. The two teenagers are still discovering their bodies, deciphering their feelings, and when Kaworu asks Ikari “You don’t like me?”, a frightened Shinji pauses for a long moment, and then replies “No”. Is the pause an indicative of doubt? Of indecision?

Uncertainty was as much a part of me as it was a part of Shinji. We were very close in that regard. And perchance that’s why we were both victims of those who had the confidence and the firm voice of command that we always lacked. After the shower incident, Shinji complains about being exploited by Kaworu; he’s sick and tired of being exploited by everyone, but what he doesn’t realize is that until he attains a proper level of self-esteem and assurance he will continue to be the victim. I learnt that the hard way, and Shinji is just beginning to understand it.

Kaworu surprises Shinji in the shower /
Kaworu sorprende a Shinji en la ducha
"Cuando más falta hace... lo único que puedo hacer es mirar, incapaz de ayudar". O hacer lo que quiero, agregaría yo. Como adolescentes, luchamos con nosotros mismos, intentamos alcanzar el deseo de nuestro corazón pero no tenemos ni la firmeza para perseverar ni la capacidad para identificar nuestro auténtico deseo. Tal vez esa claridad mental llega con los años, y consideramos que eso es la madurez. Pero la verdad es que el reino de la adolescencia es asediado por inseguridades, miedos, frustraciones y urgencias enigmáticas, indescifrables y aun así intensas.

Esta búsqueda nebulosa es lo que obliga a Shinji Ikari a asumir el rol del mero voyeur, incapaz de hacer lo que debe hacer. Todavía recuerdo cómo me sentía al tener 14 años y estar relegado a la periferia de mi propia vida. Abría mis ojos y miraba el mundo que me rodeaba, y aunque a menudo experimentaba la urgencia de actuar, de satisfacer mis anhelos, siempre me quedaba la duda existencial de qué era eso que debía hacer o cómo podía darle forma a lo que quería, cómo por lo menos esculpir todo eso con palabras o símbolos comprensibles.

En el noveno volumen de Neon Genesis Evangelion (etapas 57 a 63: "El quinto niño", "Rechazo", "Orgullo", "Muñeca", "La lanza de Longinus", "Distancia" y “El fuego que retorna”), Kaworu Nagisa finalmente conoce a Shinji. Este primer encuentro sucede en una iglesia en ruinas, en donde sólo un piano ha sido preservado. Sentado en el piano, vemos a Kaworu, un chico de 14 años con pelo ceniciento, piel pálida y ojos carmesí. Está tocando "Oda a la alegría", aunque asegura no tener ningún conocimiento de música clásica. Su uniforme de colegio llama la atención de Shinji, y empiezan a conversar. El lenguaje corporal de Kaworu es el de un verdadero adolescente, el modo en el que encoge los hombros casi perezosamente, y sus movimientos lánguidos y aun así llenos de gracia pronto ponen nervioso a Shinji. ¿A qué le tiene miedo Shinji? ¿Al aura ominosa de este muchacho? ¿O es algo más, algo en la forma en la que se comporta, con una total falta de respeto hacia la privacidad de Shinji?

Ciertamente, los dos chicos no tienen nada en común. Shinji siente piedad por un gatito abandonado, pero sabe que no puede encargarse de él. Mientras el minino sigue a los dos adolescentes, Shinji admite que su única alternativa es abandonar al felino. Kaworu, instantáneamente, recoge al animal del suelo y le rompe el pescuezo. En su opinión, abandonarlo le aseguraría una muerte lenta y dolorosa, una ejecución rápida es de hecho un verdadero acto de piedad. Shinji queda horrorizado por la frialdad demostrada por el muchacho, y quizás ligeramente perturbado cuando se entera de que Kaworu es el quinto niño, el nuevo piloto del Eva. 
Sexual exploration or juvenile prank? /
¿Exploración sexual o broma juvenil?

Mientras tanto, la alguna vez valiente Asuka ha perdido toda su seguridad. Después de su fracaso en el campo de batalla y su derrota a manos de los ángeles, se siente perdida. Ya no puede estar en sincronía con la Unidad-02; se odia a sí misma y a su propio cuerpo, le repugna el hecho de estar menstruando, algo que interpreta como una muy irritante debilidad (como cualquier otro adolescente, para ella también es difícil lidiar con su cuerpo); en esta coyuntura particularmente vulnerable conoce a Kaworu, cuando él entra al baño de damas. Asuka chilla y lo acusa de ser un pervertido. Kaworu simplemente pregunta qué es un pervertido, del mismo modo que no sabe nada sobre música clásica, tampoco está familiarizado con los términos sociales más comunes.

La alarma suena, Shinji y Kaworu se quedan dentro del cuartel general de NERV, y Asuka y Rei se preparan para el combate. Con un bajo rango de sincronía, afligida por recuerdos de la infancia y profundamente entristecida por la muerte de Kaji, Asuka se encuentra en el peor momento de su vida, y es rápidamente sometida por el ángel Arael. Volando por encima de la estratósfera, el ángel es inmune al armamento del Eva. Arael ataca con un rayo de luz, una sonda mental que excava al interior de la memoria de Asuka, reviviendo sus traumas psicológicos y, en efecto, "violando su alma". Confrontada con la imagen de su madre demente, prueba viviente de que "el corazón no se llena tan fácilmente como el útero", la mente de Asuka colapsa. Ella sobrevive gracias a la oportuna intervención de Rei Ayanami. Después de recuperar la lanza de Longinus del cuerpo muerto de Adán, el primer ángel, Rei se las arregla para aniquilar a Arael. Subsecuentemente, Kaworu y Rei tendrán que pelear contra el ángel Armisael.

What does Shinji feel for Kaworu?  /
¿Qué siente Shinji por Kaworu?
La etapa 62, sabiamente titulada “Distancia”, explora la proximidad física y cómo todo se traduce en las acciones, en las cosas que hacemos o dejamos de hacer con otras personas. Después de un ejercicio de entrenamiento, Shinji se está duchando. Kaworu pone a prueba su reacción al entrar desnudo a la misma ducha, aludiendo que necesita jabón. Para Shinji, todo se reduce a la tensión sexual, la incomodidad y los impulsos restringidos. Para Kaworu, todo esto es un juego, un experimento divertido. Hay algo deliciosamente liberador en el polimorfismo sexual que caracteriza a la adolescencia; posiblemente, esta es la única etapa del crecimiento humano en la que todavía podemos experimentar con nuestros cuerpos y nuestra sexualidad, libres de clasificaciones y categorizaciones; si el mundo de los adultos es gobernado por la rigidez y los prejuicios, el mundo adolescente es el último bastión de la libertad. El único refugio donde, como habría exigido Foucault, no hay constructos sociales ni límites, sólo "cuerpos y placeres". 

Nunca olvidaré el tremendo impacto que esta secuencia tuvo en mi vida, cuando la vi por primera vez en el episodio 26 del anime. Muchos de mis amigos lectores de mangas simplemente descartaron el momento como una ‘escena gay’. Pero allí no hay nada intrínsecamente gay, sólo una invitación, un vistazo a la exploración corporal, un rastro de lo que podría haber pasado, de posibilidad versus realidad. Al final, Shinji tiene miedo y sale de la ducha nerviosamente. "Parece que eres adverso a que me acerque... sin embargo, cada vez que te enojas, me pones las manos encima", afirma Kaworu. Para el ángel Tabris, la humanidad y las emociones humanas son un misterio fascinante. Los dos adolescentes aún están descubriendo sus cuerpos, descifrando sus sentimientos, y cuando Kaworu le pregunta a Ikari “¿No te gusto?”, un despavorido Shinji se queda en silencio por un largo rato, y luego responde “No”. ¿Esa pausa indica duda? ¿O indecisión?

La incertidumbre era tan parte de mí como lo era para Shinji. Siempre tuvimos eso en común. Y acaso es por ello que ambos fuimos víctimas de aquellos que tuvieron la seguridad y la voz firme de mando que a nosotros nos hacía falta. Después del incidente de la ducha, Shinji se queja de ser explotado por Kaworu; está harto de ser explotado por todos, pero de lo que no se da cuenta es que hasta que alcance un nivel adecuado de autoestima y confianza seguirá siendo la víctima. Yo lo aprendí de la peor manera posible, y Shinji recién empieza a entenderlo.


  1. Conociendo NGE que fuerte la comparación.

    1. Hola: Siempre es gratificante encontrar más fans de Neon Genesis Evangelion.
      Quizá al final del post debí haber incluido un comentario que diga "cualquier parecido con mi vida es pura coincidencia".

      Gracias por comentar,


  2. Sounds like you rather enjoyed this volume. :)

    1. You know me too well.

      Yes, I did enjoy it quite a lot.