March 12, 2013

Avengers: the Children’s Crusade - Allan Heinberg & Jim Cheung

Jim Cheung
Is tolerance one of your virtues? Certainly, judging those who are closest to me I’ve seen many intolerant people. Most of them are intolerant in a passive-aggressive way, others are actively intolerant. But at what point intolerance turns into violence?

In the first issue of Avengers: the Children’s Crusade, the Young Avengers fight against the Sons of the Serpent, a gang of white supremacists who also happen to hate gays and lesbians, so obviously they feel forced to exterminate a group that embraces diversity more than anything else: besides a black hero we also have an openly gay couple. Allan Heinberg gives us a particularly suggestive scene: Hulkling, in jest, kisses the leader of the Sons of the Serpent and the man tells him he will burn in hell for that. The question, as posed by Hulkling, should be asked more often: violence is OK, but kissing someone of your own sex guarantees eternal damnation?

In a decisive moment of the battle, Wiccan unleashes all his power. And that is power enough to neutralize all the criminals and more. After this, the Avengers are concerned about the young mage. And he’s swiftly sent to Avengers Tower, allegedly for his own protection. Obviously, his boyfriend accompanies him, and that’s when one of the funniest scenes I’ve read in a Marvel comic takes place. Wiccan and Hulkling are about to kiss in the Avengers headquarter, perhaps fulfilling the ultimate fanboy fantasy, but before reaching the anticipated nerdgasm, they’re interrupted by Speed and the rest of the Young Avengers. 

Billy Kaplan and Tommy Shepherd are twin brothers, one of them is a wizard and the other is a speedster, just like Wanda Maximoff (Scarlet Witch) and Pietro Maximoff (Quicksilver). All of this seems to prove the theory that they are Magneto’s grandsons, and when the master of magnetism arrives he accepts the possibility of being their grandfather. 

Together, they all go to Mount Wundagore, in Transia. This is the first step in the search for the Scarlet Witch, a quest that will bring them all to Latveria, the kingdom of Dr. Doom. There, Billy Kaplan decides it’s time for a little magical cross-dress and disguises himself as Wanda Maximoff, although he admits: “For the record, I’m not the sort of person who enjoys dressing up in his mother’s clothes”. Inside Doom’s castle, he finds Wanda Maximoff, who he believes to be his mother, but the woman has lost all her memories and also her mystic energies. When the Young Avengers try to rescue Wiccan and the former Scarlet Witch, Dr. Doom attacks them fiercely. And just in the nick of time, Nathaniel (Iron Lad) arrives and transports them in time. 

As we can remember, in the original Young Avengers series, it was Iron Lad who traveled back in time to reunite a group of teenaged heroes and to prevent himself from turning into Kang the Conqueror, one of the Avengers greatest villains. In the Children’s Crusade Young Avengers, we get a very meaningful story about the early days of this group of underage heroes. As we saw back in 2004, the Young Avengers started as an exclusively male team, just like many other juvenile groups (Teen Titans, Young Justice, etc.). Heinberg shows how they are all nerds, geeks and above all true fanboys. Patriot has never been out on a date, Iron Lad has never had any luck with the girls, in the past or in the future, and the only guys who are getting some action are Wiccan (back then still called Asgardian) and Hulkling. 

As the four youngsters spend the night together, they run into Electro, a well-known Spider-Man enemy. They fight against him but they realize that they’re seriously outclassed, they might be stronger and more powerful, but their lack of training, focus and discipline shows. They get their asses kicked, just like they did on the first issue of Young Avengers. Proving, once again, that they are still inexpert and clumsy just like any other teenager, and that even with the best of intentions they’re likely to mess up big time. I think this is an aspect that most writers forget when they write about young heroes. They’re supposed to make mistakes, after all they’re still learning. Iron Lad almost gets killed in the battle, and Billy gives him mouth-to-mouth resuscitation, instead of his magic it’s only thanks to his CPR abilities that the kid from the future is saved. And it is because of that debt that Iron Lad returns to the past, at the exact instant in which Billy’s life is at stake.

Jim Cheung & Alan Davis
The first four issues of “Avengers: the Children’s Crusade” are illustrated by the extraordinary Jim Cheung, who was also in charge of the art in the original series. Cheung’s art is absolutely beautiful but there is a special reason why he excels in this series: he knows how to portray young people in a vital and refreshing way. With his spectacular pin-up pages, his extraordinary covers and his revolutionary designs, Cheung reinforces the concept of youth. If we look at the splash page, for instance, we get an image so striking that could serve as poster, as a cover or both. 
100% dynamism and enery / 100% energía y dinamismo

But at the same time, Cheung knows how to highlight the youthfulness of these characters, and shows us their most intimate aspects with a candor and a passion that many artists would fail to acquire. Such is the case of the peaceful and romantic moment between Billy and Teddy, inside Avengers HQ: we see the two boys touching each other tenderly, and everything about them feels real. Their physical proximity between is as natural as the air they breathe, and that is made evident when we see them sleeping together in the same bed.  

Children’s Crusade Young Avengers is illustrated by legendary British artist Alan Davis, who does a superb job showing us the first incarnation of this group of teenaged heroes. There is a particularly endearing moment, when Billy delicately touches Nathaniel before giving him the “kiss of life”. Nathaniel’s eyes, as he wakes up, are full of gratitude. And, as readers, we should be grateful for the best limited series Marvel has published in the past couple of years.

A kiss: the perfect torture for homophobics / Un beso: la tortura perfecta para los homofóbicos

¿Es la tolerancia una de tus virtudes? Ciertamente, al juzgar a aquellos que me son más cercanos, compruebo que muchos que son intolerantes. La mayoría es intolerante de una manera pasivo-agresiva, otros son activamente intolerantes. ¿Pero en qué momento la intolerancia se convierte en violencia?

En el primer ejemplar de "Avengers: the Children’s Crusade", los Jóvenes Vengadores pelean contra los Hijos de la Serpiente, una pandilla de suprematistas blancos que, claro está, también odian a los gays y a las lesbianas, así que obviamente se sienten obligados a exterminar a un grupo que abraza la diversidad más que ninguna otra cosa: además de un héroe negro también está la pareja abiertamente gay. Allan Heinberg nos da una escena particularmente sugerente: Hulkling, en broma, besa al líder de los Hijos de la Serpiente y el hombre le dice que arderá en el infierno por ello. La pregunta, formulada por Hulkling, debería hacerse más a menudo: la violencia es aceptable, pero ¿besar a alguien de tu mismo sexo garantiza la condena eterna?

Billy Kaplan & Teddy Altman

En un decisivo momento de la batalla, Wiccan desata todo su poder. Y eso es suficiente para neutralizar a todos los criminales y más. Después de esto, los Vengadores están preocupados por el joven mago. Y él es raudamente enviado a la Torre de los Vengadores, supuestamente para su propia protección. Obviamente, su enamorado lo acompaña, y allí es cuando ocurre una de las escenas más divertidas que he leído en un cómic Marvel. Wiccan y Hulkling están a punto de besarse en el cuartel general de los Vengadores, tal vez satisfaciendo así la fantasía definitiva de los fans, pero antes de alcanzar el anticipado nerd-orgasmo, son interrumpidos por Speed y el resto de los Jóvenes Vengadores.

Billy Kaplan y Tommy Shepherd son hermanos gemelos, uno de ellos es un hechicero y el otro es un velocista, al igual que Wanda Maximoff (la Bruja Escarlata) y Pietro Maximoff (Quicksilver). Todo esto parece probar la teoría de que son los nietos de Magneto, y cuando el amo del magnetismo entra en escena, acepta la posibilidad de ser el abuelo de ambos. 


Todos se van al Monte Wundagore, en Transia. Este es el primer paso en la búsqueda de la Bruja Escarlata, una misión que los llevará hasta Latveria, al reino del Dr. Doom. Allí, Billy Kaplan decide que es hora de un poco de travestismo mágico y se disfraza a sí mismo como Wanda Maximoff, aunque admite que: “Por si acaso, no soy el tipo de persona que disfruta vistiéndose con las ropas de su madre”. Dentro del castillo de Doom, encuentra a Wanda Maximoff, a quien él considera su madre, pero la mujer ha perdido todos sus recuerdos y también sus energías místicas. Cuando los Jóvenes Vengadores tratan de rescatar a Wiccan y a la ex Bruja Escarlata, el Dr. Doom los ataca con fiereza. Y, justo a tiempo, Nathaniel (Iron Lad) aparece y los transporta en el tiempo.

Wiccan & Hulkling

Como podemos recordar, en la serie original de "Young Avengers", fue Iron Lad quien viajó al pasado para reunir un grupo de héroes adolescentes y para impedir convertirse en Kang, el Conquistador, uno de los más grandes villanos de los Vengadores. En "Young Avengers Special", hay una significativa historia sobre los primeros días de este grupo de héroes menores de edad. Como vimos en el 2004, los Jóvenes Vengadores empezaron como un equipo exclusiva-mente masculino, al igual que muchos otros grupos juveniles ("Teen Titans", "Young Justice", etc.). Heinberg nos muestra que todos son nerds, geeks y, por encima de todo, fans. Patriot nunca ha tenido una cita, Iron Lad nunca ha tenido suerte con las chicas, ni en el pasado, ni en el futuro, y los únicos muchachos que saben cómo gozar son Wiccan (en ese entonces todavía se llamaba Asgardian) y Hulkling. 

Dr. Doom's past / el pasado de Dr. Doom

Cuando los cuatro jovencitos pasan la noche juntos, se encuentran con Electro, un conocido enemigo de Spider-Man. Luchan contra él pero se dan cuenta que no están a la altura de este rival, ellos pueden ser más fuertes y más poderosos, pero su falta de entrenamiento, concentración y disciplina es evidente. Tal como sucedió en el primer número de Young Avengers, los muelen a patadas. Se demuestra así, una vez más, que son inexpertos y torpes como cualquier adolescente en general, y que incluso con la mejor de las intenciones es probable que meterán la pata. Creo que este es un aspecto que muchos escritores olvidan cuando escriben sobre héroes jóvenes. Se supone que cometerán errores, después de todo, todavía están aprendiendo. Iron Lad casi muere en batalla, y Billy le hace respiración boca a boca, en vez de su magia, es gracias a su habilidad con los primeros auxilios que el chiquillo del futuro se salva. Y es a causa de esta deuda que Iron Lad regresa al pasado, en el segundo exacto en el que la vida de Billy está en riesgo. 

Alan Davis

Los primeros cuatro números de “Avengers: the Children’s Crusade” son ilustrados por el extraordinario Jim Cheung, quien también estuvo a cargo del arte en la serie original. El arte de Cheung es absolutamente hermoso pero hay una razón especial por la que se supera a sí mismo en esta serie: él sabe como retratar a los jóvenes de una manera vital y refrescante. Con sus espectaculares pin-ups, sus extraordinarias portadas y sus revolucionarios diseños, Cheung refuerza el concepto de la juventud. Si vemos la página inicial, por ejemplo, tenemos una imagen tan impactante que podría servir como un afiche, una portada o ambos. 

Pero al mismo tiempo, Cheung sabe cómo resaltar la juventud de sus personajes; y mostrarnos sus momentos más íntimos, con un candor y una pasión que muchos artistas fracasarían en conseguir. Tal es el caso del pacífico y romántico momento entre Billy y Teddy, en la base de los Vengadores: vemos a los dos muchachos tocándose el uno al otro con ternura, y todo en ellos se siente real. Su proximidad física es tan natural como el aire que respiran, y esto se hace evidente cuando los vemos durmiendo juntos en la misma cama.   

"Young Avengers Special" está ilustrado por el legendario artista británico  Alan Davis, quien hace un soberbio trabajo al mostrarnos la primera encarnación de este grupo de héroes adolescentes. Hay un momento particularmente encantador, cuando billy toca delicadamente a Nathaniel antes de darle el "beso de la vida". Los ojos de Nathaniel, al despertar, están llenos de gratitud. Y, como lectores, nosotros deberíamos estar agradecidos por la mejor serie limitada que Marvel ha publicado en los últimos dos años.


  1. Una de mis partes favoritas (además del lado filosófico de los homófobos en el primer número) es cuando se disfrazan de la familia Von Trapp, de The Sound of Music.

    César (deslogueado de Google en esta compu).

    1. Hola César: Wiccan vistiendo a todos como los Von Trapp es divertidísimo, por eso incluí una de las imágenes en donde se ven esos curiosos atuendos.