September 4, 2012

DARE - Grant Morrison & Rian Hughes

“Dare to look to the future”. Because we remember the past and we live in the present, we hold dear the future. We never know what tomorrow might bring and we love dreaming about adventures and space ships and brave heroes fighting against evil aliens. That was the origin of characters such as Flash Gordon or Buck Rogers back in the 30s, almost a century ago the public wanted to read about courageous men proving their mettle in a science fiction context. In 1950, Frank Hampson created his own version of Buck Rogers for England. The new character, named Dan Dare, appeared in the pages of Eagle, Britain’s most famous comic book at the time. 

The daring exploits of Dan Dare, pilot of the future, were published throughout several decades. I was lucky enough to read some stories from 2000AD old progs (late 70s and early 80s). Although I was more familiar with the new version of the character as written by Gerry Finlay-Day and illustrated by Dave Gibbons (how could I forget a supporting cast composed by Gunnar and Big Bear!), I was also made privy to some of the earliest quests of the space hero. In those classic tales, Dan Dare would be accompanied by Digby, a sidekick who was also the comic relief of the title. The rest of the cast would be completed by miss Peabody and Sir Hubert.

In the same way that the honorable Flash Gordon would defeat the ruthless Emperor Ming or the bold Buck Rogers would annihilate menacing aliens, Dan Dare would face the evil Mekon, ruler of Venus and lord of the Treens, a skeletal green figure with a humongous head. Aimed at children in the 50s, these Dan Dare stories portrayed a clear difference between good and evil, in this tautological dichotomy Dan Dare would be honest, good, honorable and kind, while the Mekon would be deceitful, evil, corrupted and unforgiving. 

Sometimes it can be comforting, especially to children or immature minds, to think of the world in black and white terms: there is good and there is evil, and nothing else. Surely it would be naïve to think that the world can be reduced to two opposing terms, but 70 years ago it seemed to work alright. In 1991, Grant Morrison decided to demonstrate that Dan Dare should no longer be deemed as a childish and one-dimensional space adventurer. And thus, DARE was born.

In the opening pages of “The Controversial Memoirs of Dan Dare”, we see that time has caught up with the pilot of the future. Back in 1950, sci-fi writers really enjoyed referencing ‘distant’ dates such as 1999, and so on. Consequently, Dan Dare was living in the 90s, and all the classic imagery from the 50s -space rockets, green men from Mars, ray guns and computers as big as buildings- were introduced in these early stories as an example of a technology so advanced that it could only belong to the future.

In Morrison’s Dare, the future is the present. Dan Dare lives in the 90s, and all those golden dreams about the space conquest or a better and brighter future for humankind seem forever lost. Once Britain’s most acclaimed hero, Dan Dare is now an exhausted man scraping on his military pension, trying to write his memoirs to get some money out of it. But of course, he is not a writer, he’s an aging hero who can’t make heads or tails about the relevance of his past deeds. Did his victory against the wicked Treens secure life on Earth? After so many years of battles against the Mekon, is that war finally over? After so much sacrifice, pain, tears and blood, was it all worth it? 

It is in this context in which the former colonel of the Space Fleet finds out that a colleague from his past, miss Peabody, has committed suicide. Overwhelmed by grief, Dan Dare assists to the funeral. There are only 8 people there. 8 people paying their respects to a woman that had saved our planet hundreds of times. Besides Sir Hubert, Dan runs into his old friend, Digby, now a bitter old man who refuses to talk with him.

In a state of despair, the pilot of the future will be an easy prey for Gloria Monday, the cruel and manipulative prime minister that is the identical replica of Margaret Thatcher. Indeed, Morrison (just like Alan Moore, Neil Gaiman and many other legendary British authors) had publicly expressed his repudiation toward Margaret Thatcher (the Scottish creator even wrote a story about a teenager that prepares himself to assassinate the Iron Lady in “St. Swithin’s Day”). Gloria Monday has been in power for several years, and election time is coming. London is in chaos, her credibility is diminishing, people in the North are starving, constant strikes threaten to cripple the entire nation, and Monday considers that for her long term policy to come to fruition she must be reelected once again. 

Gloria Monday reminds Dan of his current financial problems, and emphasizes that an old war hero deserves so much more than a meager pension. Should Dan Dare decide to endorse her candidacy and be her new publicity stunt, he could make a lot of money. Unbeknownst to the colonel, without him, the woman has no chance of getting reelected. Nonetheless, the possibility of a large check is sufficient in the end. The hero of yesterday turns into the lackey of the present.

For anyone who has read the thrilling feats of the Pilot of the Future, it’s heartbreaking to observe the shortcomings of the hero. Unable to stand on his own, both figuratively (he is a man that can’t support himself economically) and literarily (due to war lesions, he can’t walk without a cane), Dan Dare will submit himself to the ploys of a huge marketing campaign. He is an unwilling accomplice to the government, and although he pretends to remain politically neutral the truth is that his heroic nature has long succumbed to the weight of age. 

Hughes original architecture / original arquitectura de Hughes

Even so, prompted by Digby, he discovers an unsettling tape in which miss Peabody, hours before dying, reveals the truth about the government. All the unemployed teenagers that had been recruited to work in space were massacred and butchered, and turned into a biomass fueled by the Treens technology. This biomass secretes a gooey substance, an excrescence which is being transformed by British scientists into Manna, a substitute for food that will put an end to the upheavals in the North. 

the abandoned Space Fleet / la Flota Espacial abandonada

Digby makes Dan accept that the Great Britain he used to defend and fight for no longer exists. All that remains is a wounded and hopeless country. Dan sees the derelict facilities of the Space Fleet before it was privatized and remembers the glorious days of the space conquest. He visits the cabin of Anastasia, his old spaceship, and confirms that this is a fight he can’t win with laser rays. As Digby takes Dan to the North, he realizes that all teenagers are either recruited to work off-world or are deeply addicted to a dangerous drug produced by Treen refugees. Indeed, after so many decades of war, the defeated Treens are now coexisting with humans in the most miserable and wretched urban areas. This is a bleak and depressing future, and for all his cunning and altruism, Dan Dare has finally found a trouble that he can’t solve.

One of the things I love the most about Morrison’s approach is how he defies the reader, in the same way that he defies the people who voted for Margaret Thatcher. Whenever we elect a leader, aren’t we at least partially responsible for the atrocities committed during his or her government? Dan Dare had killed Treen workers who were only defending their rights, and he had even murdered children. Digby was never able to forgive those callous actions. But isn’t Digby just as guilty as Dan Dare for simply standing by and watching all the horror without ever interfering? 

“What went wrong? What’s going wrong? We were going to build Utopia. A golden future for everyone” asks the pilot of the future, and his former sidekick, without hesitation replies “We built on shite, that’s what went wrong. It’s no foundation. Sooner or later you sink in it, right up to your neck. And that’s when you find you’re not alone. There are poor people down there, there are sick people and hundreds of murdered children”. Searching for clues in miss Peabody’s house, Dan Dare and Digby are surrounded by a group of soldiers. Here the last trace of swashbuckling sci-fi missions is gone, as the armed men coldly attack the heroes. Dan, with his limp, can barely escape. He’s not a young warrior ready to defeat his enemy. The only one brave or fool enough to stay behind is Digby, who manages to gun down three soldiers before the others put a bullet in his head. It’s a cold and harsh ending for a hero that had survived in so many crazy adventures, against a myriad of aliens and space menaces. He meets his end on his own country, trying to defend his ideals.

the past: war against the Treens / el pasado: la guerra contra los Treens

Up to this point, in every decade (the 50s or the 80s), the success of Dan Dare was guaranteed. That’s not the case here. Power corrupts, and absolute power corrupts absolutely. Gloria Monday knows this, for her, the pursuit of power is almost as rewarding as power itself. She sends guards to retrieve Dan Dare and as the former space explorer is forced to attend the celebration of her victory, he understands that without him, the woman would have lost the elections. The figure of a noble hero was enough for the prime minister’s marketing department to insufflate new life into an already waning political figure. 

And then comes the last moment of damnation: the arrival of the Mekon. For years, considered humankind’s greatest enemy, he’s now one of Monday’s closest allies. In this groundbreaking graphic novel about politics, power and Thatcherism, Morrison teaches us a lesson. To stand idly by and watch how the world turns into ruins makes us guilty by association. Dan Dare understands this too late: his life is already forfeit. 

I understand that DARE was very polemic when it originally came out. I guess it was hard for everyone to watch their childhood hero losing the one battle that counted the most. The laser guns, the green Treen, the big headed Mekon, it all seemed so trivial amidst the painful reality of a future devoid of hope and freedom. Certainly, this 72 page odyssey wouldn’t have been the same without Rian Hughes wondrous art. The artist is famous for his highly stylized approach, he is a master of design too and that shows in everything he does, from the titles to the covers and back covers of Dare, to the Art Nouveau architecture of ‘yesterday’s tomorrows’ (after all Rian has always felt fascinated by the anachronic vision of the future that people used to have half a century ago). Telephones, disc players, buildings, there is so much thought in every element that populates the pages of Dare. Clearly, Rian was able to embrace Grant’s vision of the future and visually capture it. Together, they create an unforgettable work of art about one of Britain’s greatest fictional heroes.  


"Atreveos a mirar hacia el futuro". Porque recordamos el pasado y vivimos en el presente, adoramos el futuro. Nunca sabemos lo que deparará el mañana y nos encanta soñar con aventuras, naves espaciales y valientes héroes que pelean contra malvados extraterrestres. Ese fue el origen de personajes como Flash Gordon o Buck Rogers en los años 30, hace casi un siglo el público quería leer sobre el coraje de aquellos hombres que ponían su temple a prueba en un contexto de ciencia ficción. En 1950, Frank Hampson creó su propia versión de Buck Rogers para Inglaterra. El nuevo personaje, llamado Dan Dare, aparecía en las páginas de Eagle, el cómic británico más famoso de aquellos tiempos.

Digby's last stand / la hora final de Digby

Las audaces hazañas de Dan Dare, el piloto del futuro, fueron publicadas a lo largo de varias décadas. Tuve la suerte de leer algunas historias en 2000AD (publicadas a fines de los 70 e inicios de los 80). Aunque estaba más familiarizado con la nueva versión del personaje escrita por Gerry Finlay-Day e ilustrada por Dave Gibbons (¡cómo podría olvidar a un elenco compuesto por Gunnar y Big Bear!). También tuve acceso a algunas de las antiguas aventuras del héroe espacial. En estos clásicos relatos, Dan Dare era acompañado por Digby, su ocurrente compañero que a la vez ponía una nota de humor. El resto del elenco incluía a miss Peabody y Sir Hubert.


Del mismo modo que el honorable Flash Goron derrotaría al despiadado emperador Ming o el osado Buck Rogers aniquilaría la amenaza extraterrestre, Dan Dare se enfrentaría contra el malévolo Mekon, gobernante de Venus y amo de los Treens, una esquelética figura verde con una cabeza gigantesca. Orientadas para los niños de los 50, estas historias retrataban una clara diferencia entre el bien y el mal, en esta dicotomía tautológica, Dan Dare sería honesto, bueno, honorable y amable mientras que el Mekon sería mentiroso, maligno, corrupto e inmisericorde.

A veces puede ser reconfortante, especialmente para los niños o las mentes inmaduras, pensar en el mundo en blanco y negro: existe el bien y existe el mal, y nada más. Seguramente, sería ingenuo pensar que el mundo puede reducirse a dos términos opuestos, pero hace 70 años esto parecía funcionar. En 1991, Grant Morrison decidió demostrar que Dan Dare ya no debía ser considerado como un infantil y unidimensional aventurero del espacio. Y de este modo, DARE nació.

En las primeras páginas de "Las controversiales memorias de Dan Dare" vemos que el tiempo ha alcanzado al piloto del futuro. En 1950, los escritores de ciencia ficción disfrutaban haciendo referencias a fechas 'distantes' como 1999 o similares. En consecuencia, Dan Dare vivía en los 90, y toda las imágenes clásicas de los 50 -cohetes espaciales, marcianos verdes, pistolas de rayos y computadoras tan grandes como edificios- estaban presentes en estas historias como ejemplo de una tecnología tan avanzada que sólo podía pertenecer al futuro.

Dan Dare's posters / posters de Dan Dare

En el DARE de Morrison, el futuro es el presente. Dan Dare vive en los 90, y todos esos sueños dorados sobre la conquista espacial o un mejor y prometedor futuro para la humanidad se han extraviado para siempre. Alguna vez el héroe británico más aclamado, Dan Dare es ahora un hombre exhausto que sobrevive apenas con su pensión militar y que intenta escribir sus memorias para ganar un poco de dinero. Pero, por supuesto, él no es un escritor, es un héroe avejentado que no puede decidir cuál es la relevancia de sus obras pasadas. ¿Su victoria contra los traicioneros Treens aseguró la vida en la Tierra? Luego de tantos años de batallas contra el Mekon, ¿esa guerra ha terminado por fin? ¿Y qué hay de su sacrificio, dolor, lágrimas y sangre?, ¿acaso valió la pena?

Es en este contexto en el que el ex coronel de la Flota Espacial se entera de que una colega de su pasado, miss Peabody, se ha suicidado. Abrumado por la tristeza, Dan Dare asiste al funeral. Hay sólo 8 personas allí. 8 personas rindiendo homenaje a una mujer que había salvado nuestro planeta cientos de veces. Además de Sir Hubert, Dan se encuentra con otro viejo amigo, Digby, ahora un anciano amargado que rehúsa hablar con él.

Desesperado, el piloto del futuro será presa fácil para Gloria Monday, la cruel y manipuladora primera ministra, que es una réplica exacta de Margaret Thatcher. De hecho Morrison (al igual que Alan Moore, Neil Gaiman y muchos otros legendarios autores británicos) había expresado públicamente su repudio hacia Margaret Thatcher (el creador escocés incluso escribió una historia en la que un adolescente planea asesinar a la Dama de Hierro en “St. Swithin’s Day”). Gloria Monday ha estado en el poder por años, y la época de elecciones se acerca. Londres está en caos, su credibilidad ha disminuido, la gente en el norte se muere de hambre, constantes huelgas amenazan con paralizar a la nación entera, y Monday considera que para que su política a largo plazo rinda frutos debe ser reelegida una vez más.

Gloria Monday le recuerda a Dan sus actuales problemas financieros, y enfatiza que un viejo héroe de la guerra merece algo más que una mísera pensión. Si acaso Dan Dare decidiese apoyar su candidatura y ser su nuevo ardid publicitario, podría ganar un montón de dinero. El coronel no puede saberlo, pero sin él, la mujer no tiene ninguna oportunidad de ser reelegida. No obstante, la posibilidad de un jugoso cheque al final es más que suficiente. El héroe del ayer se convierte en el lacayo del presente.

Para cualquiera que haya leído las emocionantes proezas del piloto del futuro, es desolador observar las limitaciones del héroe. Incapaz de sostenerse figurativamente (no puede sostenerse económicamente) y literariamente (debido a las lesiones de la guerra, no puede caminar si un bastón), Dan Dare se someterá a las estratagemas de una colosal campaña de marketing. Él es un involuntario cómplice del gobierno, y aunque finge ser políticamente neutral, la verdad es que su naturaleza heroica hace mucho que ha sucumbido al peso de los años.

Aun así, instigado por Digby, descubre una perturbadora grabación en la que miss Peabody, horas antes de morir, revela la verdad sobre el gobierno. Todos los adolescentes desempleados que habían sido reclutados para trabajar en el espacio fueron masacrados y descuartizados, y convertidos en una biomasa que funciona con tecnología de los Treens. Esta biomasa exuda una sustancia viscosa, un sustituto de comida que pondrá fin a las revueltas en el norte. 

Digby logra que Dan acepte que la Gran Bretaña que él solía defender ya no existe. Todo lo que queda es un país herido y sin esperanzas. Dan observa las instalaciones abandonadas de la Flota Espacial antes de que todo se privatizara y recuerda los gloriosos días de la conquista espacial. Visita la cabina de Anastasia, su vieja nave espacial, y descubre que esta es una lucha que no puede ganar con rayos láser. Cuando Digby lleva a Dan al norte, él se da cuenta de que todos los adolescentes son enviados fuera de la Tierra o son adictos a una peligrosa droga producida por los refugiados Treen. De hecho, después de muchas décadas de guerra, los derrotados Treens ahora coexisten con los humanos en las zonas urbanas más miserables y arruinadas. Este es un sombrío y deprimente futuro, y a pesar de toda su astucia y altruismo, Dan Dare finalmente ha encontrado un problema que no puede solucionar.

Una de las cosas que más me gustan del enfoque de Morrison es cómo desafía al lector, del mismo modo que desafía a la gente que votó por Margaret Thatcher. Cuando elegimos un líder ¿no somos al menos parcialmente responsables de las atrocidades que cometa durante su gobierno? Dan Dare ha matado a obreros Treen que sólo defendían sus derechos, e incluso ha asesinado niños. Digby nunca pudo perdonar estos terribles actos. Pero, ¿no es Digby tan culpable como Dan Dare al haber observado todo este horror sin intervenir?

"¿Qué salió mal? ¿Qué es lo que está mal? Íbamos a construir una utopía. Un futuro dorado para todos" pregunta el piloto del futuro, y su antiguo aliado, sin dudar, le responde "Construimos sobre la mierda, eso es lo que salió mal. Eso no sirve como cimientos. Tarde o temprano te hundes en la mierda, hasta el cuello. Y allí ves que no estás solo. Hay gente pobre allí abajo, hay gente enferma y cientos de niños asesinados". Al buscar pistas en la casa de miss Peabody, Dan Dare y Digby son rodeados por un grupo de soldados. Aquí los últimos rastros de las misiones aventureras de ciencia ficción desaparecen, y es que los hombres armados atacan fríamente a los héroes. Dan, con su cojera, apenas logra escapar. No es un joven guerrero preparado para el enemigo. El único con suficiente valentía o idiotez como para quedarse es Digby, que se las arregla para abatir a tres soldados antes que los otros le disparen en la cabeza. Es un frío y cruel final para un héroe que había sobrevivido a tantas aventuras alocadas, contra una miríada de alienígenas y amenazas siderales. El fin llega a él en su propia patria, mientras defiende sus ideales.

Hasta este momento, en cada década (en los 50 o en los 80), el éxito de Dan Dare estaba garantizado. Pero ya no es así. El poder corrompe, y el poder absoluto corrompe absolutamente. Gloria Monday lo sabe, para ella, la búsqueda del poder es casi tan gratificante como el poder en sí mismo. Ella envía a algunos guardias para encontrar a Dan Dare y así, el explorador espacial es obligado a asistir a la celebración de la victoria de la mujer. Él entiende que sin su colaboración, ella habría perdido las elecciones. La figura de un héroe noble fue suficiente para que el departamento de marketing insuflara nueva vida en una figura política decadente.

Y luego está el último momento de condena: la llegada del Mekon. Por años, el mayor enemigo de la humanidad, ahora es uno de los más cercanos aliados de Monday. En esta innovadora novela gráfica sobre la política, el poder y el thatcherismo, Morrison nos enseña una lección. Mirar de brazos cruzados cómo el mundo se arruina nos hace culpables por asociación. Dan Dare comprende esto demasiado tarde: su vida ya no le pertenece.

Entiendo que DARE fue muy polémico cuando fue originalmente publicado. Supongo que era difícil para todos ver al héroe de su infancia perder la única batalla que importada. Las pistolas láser, los Treen verdes, el Mekon cabezón, todo parecía tan trivial en la dolorosa realidad de un futuro desprovisto de esperanza y libertad. Ciertamente, esta odisea de 72 páginas no sería la misma sin el maravilloso arte de Rian Hughes. El artista es famoso por su enfoque altamente estilizado, también es un maestro del diseño y eso se ve en todo lo que hace, desde el título hasta las portadas y contraportadas de Dare, y la arquitectura Art Nouveau de estos 'mañanas del ayer' (al fin y al cabo, Rian siempre se ha sentido fascinado por las visiones anacrónicas del futuro que la gente solía tener hace medio siglo). Teléfonos, tocadiscos, edificios, cada elemento ha sido pensado con cuidado. Claramente, Rian fue capaz de asimilar la visión de Morrison y plasmarla en la página. Juntos, crean una inolvidable obra de arte sobre uno de los mayores héroes británicos de ficción.


  1. Não conhecia o livro!
    Pelo que dizes é uma abordagem bem diferente ao Dan Dare, e claro... só Morrison!
    Bom post Arion!


    1. Gracias, me alegra que te haya gustado. Ciertamente, Morrison siempre ha abordado a los personajes clásicos de manera novedosa.

  2. Wow! realmente lo hicieron mierda al personaje... muy interesante la reseña. Tengo algunas consultas: ¿este enfoque tan deprimente del personaje fue posible ya cuando los derechos del personaje fueron pasando de editorial a editorial durante los años 90's? Supongo que en manos de 2000AD -quien aún le ''sacaba el jugo'' al personaje, digamos de una manera ingeniosa pero manteniendo su esencia honrada e inocente- este tipo de enfoque hubiera sido rechazado (creo que 2000AD -quien tomo los derechos de Eagle, e hizo cómics del personaje durante los 70s y 80s luego vendió los derechos a Virgin, y luego fueron rotando a otras más). También tengo entendido que hay otra miniserie medio NOIR del personaje a cargo del genial Garth Ennis.

    Finalmente, en qué edición conseguiste este material? dices que tiene 72 páginas pero pro las portadas que incluyes parece que fue publicado como miniserie de 4 números no? saludos!!!!

    1. De Eagle pasó a IPC (o sea 2000AD), en los 90, los derechos del personaje los tenía una editorial británica que publicaba la antología Revolver, allí se publicó Dare a razón de 8 páginas por ejemplar. La edición que tengo es una recopilación hecha para el mercado gringo (o sea con las dimensiones de un comic book norteamericano, siempre más pequeño que los Eagle, 2000AD o Revolver), y en cada número hay 16 páginas de historia más entrevistas a Morrison, Hughes y artículos sobre el Dan Dare clásico. La miniserie de Garth Ennis siempre la he querido leer. Queda pendiente.

  3. Interesante, se ve algo futurista.
    PD. No iba a estrenar el programa Epitafios?? fue cancelada?

    1. Yo tampoco entiendo qué es lo que pasa. Frecuencia Latina ha anunciado Epitafio hace meses yo todavía nada. Si deciden cancelar la serie sería una lástima (aunque a mí igual ya me pagaron por los guiones que hice). En fin, habrá que esperar a ver qué pasa.

    2. jajaja como es que te pagan y te llega al pincho si lo transmiten o no. Debes ir a preguntar.

    3. No es por displicente ni perezoso, pero ni siquiera he llamado a la otra guionista que también estaba escribiendo los guiones para Epitafio (supongo que ella, de hecho, debe saber en qué anda el asunto). La verdad es que con lo que estoy realmente entusiasmadísimo es con mis futuros cómics para The Gathering y con un posible proyecto (también un cómic) que espero llegue a concretarse.

    4. Wow! espero que lo concretes

    5. ¡Muchas gracias! Voy a hacer todo lo posible para que llegue a concretarse. Mientras tanto, toquemos madera.

  4. ¡Hello! How are you Arion?
    Sorry, I don´t speak english, I am spanish.

    Suerte Google chrome traduce todas las páginas en tan sólo cinco segundo. He alucinado al leer que las viñetas las dibujas tú, están demasié, me encantan, sinceramente. Te doy la enhorabuena por tu gran talento y por el hermoso blog que estás construyendo. Mucha suerte con tus futuros proyectos.

    Ahora si me lo permites, me gustaría invitarte a mis dos blogs:
    a) El primero: si te gusta leer literatura optimista y dirigido a la psicología positiva, y además, eres gran fan de los relatos de suspense, cartas de amor, etc (todo escrito por mí, claro está):

    b) El segundo: si te gusta el mundo TOMB RAIDER (videojuegos, películas, modelos, cómics) o sí aún no conoces a la heroína cibernética más famosa del mundo: ! TOMB RAIDER MANÍA !

    Un gran abrazo desde Málaga (España).

    1. Hola Melodi, pero no hacía falta que usaras ningún traductor, mis posts siempre van en inglés y en español. De todos modos muchísimas gracias por tu comentario y por tus buenos deseos.

      Ahora mismo visito tus dos blogs.

      Saludos desde Lima.