March 21, 2016

Superman: Secret Identity - Kurt Busiek & Stuart Immonen

Superheroes are the backbone of the American comic industry. Everyone knows that. But it seems to me as if, sometimes, people forget how it all begun. It was 1939, when Jerry Siegel and Joe Shuster –two high school students at the time– created the first and most famous superhero of all times: Superman. Through the years, Superman was turned into a successful franchise, spawning movies, cartoons, TV series, toys, computer games, apparel and every piece of merchandising DC’s marketing department could think of… and then some more.

So today, 77 years after Action Comics # 1 hit the stands, for most people, Superman is an icon of pop culture instead of a comic book character, and many have only heard about him thanks to the abundant filmic or animated adaptations. So it doesn’t matter if you haven’t read a comic book in your life, you still know that Superman flies and that his secret identity is Clark Kent.

Over a decade ago, writer Kurt Busiek decided to reverse the classic approach towards the Man of Steel. In our world Superman is a trademark, a profitable piece of intellectual property, and a fictional hero everyone is familiar with. So Busiek started a clever and very original project about a kid from Kansas that lives in the real world, his last name is Kent and, evidently, his parents thought it would be a great idea to name him Clark. Clark Kent. Of course, with a name like that he is constantly ridiculed and even bullied by his classmates. And he simply recoils, isolating himself, experiencing the insecurity and frustration that is so typical at that age. However, Busiek’s compelling plot gains even more complexity by the metafictional game that takes place since the very beginning. 
Clark Kent is not a Superman fan / Clark Kent no es un fan de Superman

In his foreword, Busiek explained that the genesis of Superman: Secret Identity (a 4-issue miniseries published from January to April, 2004) was DC Comics Presents # 87 (written by Elliot S. Maggin, penciled by Curt Swan and edited by Julius Schwartz), a standalone adventure about Superboy from Earth Prime. This particular issue would persuade Busiek to reflect upon the foundations of superhero comics: “people think of the super-hero genre as inherently adolescent, all about a youngster’s wish-fulfillment dreams of power, of being able to do everything he couldn’t as a powerless, marginalized child. And nowhere was this more evident than in Superman. Clark Kent was the shy adolescent (or stand-in for the same), seen as meek and spineless, unattractive to Lois Lane, his romantic avatar, and incapable of winning respect. But as fast as a teenager’s voice cracks, he could become the über-adult, Superman, powerful, respected, the target of Lois’s romantic dreams, able to literally move mountains and famous the world over. It was the adolescent transformation from boy to man writ large”.

Every reader in the world can relate to that, after all, I don’t think growing up is easy, regardless of where or when we were born. Busiek’s first chapter is solely focused on Clark Kent’s adolescence. One day, completely out of the blue, the boy realizes he can fly. And in addition to defying gravity, he also has super-strength, super-hearing, invulnerability and even x-rays vision (which, of course, he uses to see girls naked at school). 
Clark Kent is humiliated by his schoolmates / Clark Kent es humillado por sus compañeros de clase
At first, there is only the sheer emotion and happiness of a boy discovering he can do things that no man or woman on Earth could do. But then, as it happens with all teens, there is mostly uncertainty: what should he do with his powers? Should he keep them as a secret or reveal himself to the public? And how can he do things that are only possible in comics? It’s completely normal for Clark to have all these questions and doubts. Busiek emphasizes “the stumbling self-discovery of adolescence” although in this case Clark’s superpowers are not the only elements that help define his identity. “At every stage in life, there’s a difference between how the world sees us and who we think we are, who our secret self is, down deep inside”, declares Busiek. And that will be Clark’s greatest struggle.
flying can be such an awesome power / volar puede ser un poder tan asombroso
With his extraordinary abilities, Clark feels optimistic: “the best part, I think, was being free. Being alone, being able to be myself -- even if I didn’t know who that was, really”. Unlike the classic Superman, Clark isn’t really a superhero and he certainly doesn’t have all the answers, not even half of them. So there are a lot of things he still needs to figure out. He could use his powers to become rich, and that surely sounds tempting. But in the end he comes to the conclusion that helping others is what gives him the greatest satisfaction, and that’s an activity he carries out in secret, at night, or moving at super-speed so no one will see him. It’s during this process that Clark starts to open up, he feels confident enough to communicate with other people, and he finally manages to have something he never had before: friends. 
Picketsville, Kansas
Nevertheless, Busiek didn’t want to stop there. Most guys in the comic industry stay within the confines of the genre, sticking to the adolescent male fantasies and forgetting that other possibilities exist. So for Busiek it was necessary to move on, to see what happens with the teenager as time goes on; so we get to see Clark becoming an adult, getting married and having children, and then even grandchildren. In doing that, Busiek subverts one of the basic rules of superhero comics: the hero must remain more or less static, he must never age and no significant changes can take place in his life. “What makes the story work is the narration. Busiek does what he does best, and that’s to bring credibility to an incredible situation. The plotting achieves it to some extent, but it’s Clark’s voice that really drives home the down-to-earth quality of the story. Clark’s character is well-realized, and we can hear the sadness, anger and loneliness in his ‘voice’” 
Clark has been captured / Clark ha sido capturado

One of my favorite sequences takes place when Clark is already an adult. He meets Lois Chaudhari and he quickly falls in love with this attractive and very intelligent woman of Indian parents. But he must decide whether to share his secret with her or not. In a specially moving and poetic page, Clark admits that “Life is risk. Love is risk”, and he tells her all about his powers. In this way, the protagonist reaches full maturity. If we read old Superman comics from the 40s, 50s, 60s and 70s we will find that indecision is a constant aspect of Superman’s intimate life, he’s always unsure about sharing his secret with Lois Lane, effectively sabotaging any possibility of having the rewards of an adult life; the Man of Steel is an eternal bachelor (like most superheroes…), unable to have a healthy loving relationship with anyone. 

In Busiek’s proposal, Superman’s greatest adversary isn’t an eccentric supervillain or invaders from another planet, but rather the government of the United States. As much as he has tried to keep in the shadows, soon the government learns about the daring exploits of this superhuman. And before Clark realizes it, he’s deceived, ambushed and imprisoned. In one of the darkest and most sinister scenes, Clark wakes up in a laboratory. He understands he must do everything it takes to survive, and he barely manages to escape, but not before being shocked by a large collection of lifeless bodies, victims of previous experiments. From that moment on, he becomes more careful than ever, but throughout the decades he continues to be hunted by the government until he finds a way to put an end to it.

It’s actually quite refreshing to see a writer sharing with us the entire life of a character. And as Clark gets older, he experiences the same problems that old men do. He loses abilities, his strength is reduced, his eyesight is no longer perfect, and slowly but surely, he understands it’s about time to retire. In 200 vibrant pages, Busiek introduces many fascinating concepts, and he turns an already appealing premise into a brilliant story. His elegant prose, his extraordinary narrative resources and his unparalleled imagination captivate the reader from the get to.
Clark finds the way to break free / Clark encuentra la manera de escapar
I would be remiss if I don’t mention the importance of art in this miniseries. Nowadays, I’ve seen many failed attempts from pencilers that skip the inking process to get the work done faster. However, Stuart Immonen decided to scan his penciled pages and color them directly “using a palette inspired by 1950s advertising art” and, as Busiek clarifies, “the result was striking, unusual, and rich in mood and atmosphere, enhancing the emotion of the character stuff and the splendor of the fantasy”. What I can tell, from my own experience, is that sometimes penciled drawings have a unique expressiveness, a certain looseness, a special texture that is somehow more free than the tidy and crisp final version, once it all gets inked. Fortunately, Immonen preserves the quality of his pencils and complements his magnificent art with some of the best coloring I’ve seen from him (or any other professional colorist). 

I must praise Immonen’s “ability to express emotions in the individual faces of the characters and the details he renders into them. Immonen also takes on the chore of coloring his own artwork and in doing so; fully controls the look of each page, thereby ensuring that his vision for the book is fulfilled. This combination produces what may be deemed as one of his best works ever”. In my opinion, Superman: Secret Identity is the pinnacle of Stuart Immonen’s artistic career and also one of the finest stories ever written by the talented Kurt Busiek. An unsung masterpiece, a hidden gem from DC Comics, this is the kind of work that reminds us why Superman matters to all of us. 

Los superhéroes son la columna vertebral de la industria del cómic estadounidense. Todos sabemos eso. Pero me parece que, a veces, la gente olvida cómo empezó todo. En 1939 Jerry Siegel y Joe Shuster –dos estudiantes de secundaria en ese entonces– crearon al primer y más famoso superhéroe de todos los tiempos: Superman. A lo largo de los años, Superman se convirtió en una franquicia exitosa, y ha dado origen a películas, dibujos animados, series de televisión, juguetes, videojuegos, ropa y todos los productos de merchandising que podía concebir el departamento de marketing de DC. 
Rage unleashed / ira desatada
Así que hoy, 77 años después de la publicación de Action Comics # 1, para la mayoría de la gente, Superman es un ícono de la cultura pop en lugar de un personaje de cómic, y muchos sólo han oído hablar de él gracias a las abundantes adaptaciones fílmicas o animadas. Por lo tanto, no importa si ellos jamás han leído un cómic en su vida, igual saben que Superman vuela y que su identidad secreta es Clark Kent.
Clark Kent & Lois Chaudhari

Hace más de una década, el escritor Kurt Busiek decidió darle la vuelta al enfoque clásico del Hombre de Acero. En nuestro mundo Superman es una marca registrada, una propiedad intelectual muy rentable, y un héroe de ficción que todo el mundo conoce. Así que Busiek inició un proyecto inteligente y muy original sobre un chiquillo de Kansas que vive en el mundo real, su apellido es Kent y, evidentemente, sus padres pensaron que sería una gran idea darle el nombre de Clark. Clark Kent. Por supuesto, con un nombre como ese es constantemente ridiculizado e incluso agredido por sus compañeros de clase. Y Clark simplemente retrocede, aislándose, experimentando la inseguridad y la frustración tan típicas de esa edad. Sin embargo, el sorprendente argumento de Busiek se hace aún más complejo gracias al juego de metaficción que se plantea desde el comienzo.

En su prólogo, Busiek explicó que la génesis de “Superman: Secret Identity” (una miniserie de 4 números publicados entre enero y abril del 2004) fue DC Comics Presents # 87 (con guión de Elliot S. Maggin, dibujos de Curt Swan; y Julius Schwartz como editor), una aventura autoconclusiva sobre el Superboy de Tierra Prima. Este número en particular lograría que Busiek reflexionase sobre los fundamentos del cómic superheroico: “la gente piensa que el género de súper-héroes es inherentemente adolescente, todo es sobre los deseos y los sueños de poder de los muchachos, se trata de ser capaz de hacer todo lo que no se pudo cuando se era un chiquillo marginado e impotente. Y en ninguna parte esto se hizo más evidente que en Superman. Clark Kent era el adolescente tímido (o fingía serlo), visto como alguien dócil y sin valor, poco atractivo para Lois Lane, su interés romántico, e incapaz de ser respetado. Pero a la velocidad a la que cambia la voz de un adolescente, él podía convertirse en el ultra-adulto, Superman, poderoso, respetado, el objetivo de los sueños románticos de Lois, capaz literalmente de mover montañas y famoso en todo el mundo. Era la transformación adolescente, de niño a hombre en mayúsculas”.
Clark reacts to the news: Lois is pregnant / Clark reacciona ante la noticia: Lois está embarazada
Todos los lectores del mundo pueden identificarse con eso, después de todo, considero que crecer es difícil, independientemente de dónde o cuándo nacimos. El primer capítulo del Busiek se centra exclusivamente en la adolescencia de Clark Kent. Un día, inesperadamente, el muchacho se da cuenta de que puede volar. Y además de desafiar la gravedad, también tiene súper-fuerza, súper-oído, invulnerabilidad e incluso visión de rayos X (que, por supuesto, utiliza para ver chicas desnudas en la escuela).
Clark thinks about his future / Clark piensa sobre su futuro

En un primer momento, sólo hay emoción pura y la felicidad de un chico que ha descubierto que puede hacer cosas que ningún hombre o mujer en la Tierra podría hacer. Pero entonces, como ocurre con todos los adolescentes, llega la incertidumbre: ¿qué debe hacer con sus poderes? ¿Debería mantenerlos en secreto o revelarlos públicamente? ¿Cómo puede hacer cosas que sólo son posibles en los cómics? Es completamente normal que Clark tenga todas estas preguntas y dudas. Busiek hace hincapié en “el vacilante auto-descubrimiento de la adolescencia”, aunque en este caso los superpoderes de Clark no son los únicos elementos que ayudan a definir su identidad. “En cada etapa de la vida, hay una diferencia entre cómo el mundo nos ve y lo que nosotros pensamos que somos, quién es nuestro yo secreto, en lo más profundo, en nuestro interior”, declara Busiek. Y esa será la mayor lucha de Clark.

Con sus extraordinarias habilidades, Clark se siente optimista: “la mejor parte, creo, era ser libre. Estar solo, pudiendo ser yo mismo -- incluso si no sabía quién era yo de verdad”. A diferencia del Superman clásico, Clark no es realmente un superhéroe y ciertamente no tiene todas las respuestas, ni siquiera la mitad. Así que hay muchas cosas que todavía tiene que descifrar. Podría usar sus poderes para enriquecerse, algo que sin duda suena tentador. Pero al final él llega a la conclusión de que ayudar a los demás es lo que le da la mayor satisfacción, y esa es una actividad que lleva a cabo en secreto, por la noche, o moviéndose a súper velocidad para que nadie lo vea. Es durante este proceso que Clark comienza a acercarse a los demás, y adquiere la suficiente confianza para comunicarse con otras personas; finalmente llega a tener algo que nunca antes había tenido: amigos.

No obstante, Busiek no quiso detenerse allí. En la industria del cómic, muchos se mantienen dentro de los límites del género, trabajando sólo con las fantasías masculinas adolescentes y olvidando que existen otras posibilidades. Para Busiek era necesario seguir adelante, para ver lo que sucedería con el adolescente en el transcurso del tiempo; así que vemos a Clark convertirse en un adulto, casarse y tener hijos, y luego incluso nietos. Al hacer esto, Busiek subvierte una de las reglas básicas de los cómics de superhéroes: el héroe debe mantenerse más o menos estático, nunca debe envejecer y no debe haber cambios significativos en su vida. “Lo que hace que la historia funcione es la narración. Busiek hace lo que mejor sabe hacer, y eso es darle credibilidad a una situación increíble. El argumento logra este objetivo, en cierta medida, pero es la voz de Clark la que realmente asienta la cualidad realista de esta historia. El personaje de Clark está bien realizado, y podemos oír la tristeza, la ira y la soledad en su 'voz'”.
Grandchildren on the way / los nietos están por nacer
Una de mis secuencias favoritas ocurre cuando Clark, ya adulto, conoce a Lois Chaudhari; rápidamente, él se enamora de esta mujer atractiva y muy inteligente, de ascendencia india. Pero debe decidir si desea compartir su secreto con ella o no. En una página especialmente conmovedora y poética, Clark admite que “La vida es riesgo. El amor es riesgo”, y él le cuenta todo acerca de sus poderes. De esta manera, el protagonista llega a su plena madurez. Si leemos cómics viejos de Superman de los 40s, 50s, 60s y 70s nos encontraremos con que la indecisión es un aspecto constante de la vida íntima de Superman, él siempre está inseguro a la hora de compartir su secreto con Lois Lane, saboteando efectivamente cualquier posibilidad de alcanzar los beneficios de una vida adulta; el Hombre de Acero es un eterno soltero (como la mayoría de los superhéroes...), incapaz de mantener una relación sana y amorosa.

En la propuesta de Busiek, el mayor adversario de Superman no es un supervillano excéntrico ni invasores de otro planeta, sino más bien el gobierno de los Estados Unidos. Por mucho que él ha intentado mantenerse en las sombras, pronto el gobierno se entera de sus hazañas sobrehumanas. Y antes de que Clark pueda darse cuenta, es engañado, emboscado y encarcelado. En una de las escenas más oscuras y siniestras, Clark se despierta en un laboratorio. Él entiende que tiene que hacer todo lo que haga falta para sobrevivir, y apenas logra escapar, pero no sin antes quedar impactado ante una gran colección de cadáveres, víctimas de experimentos anteriores. A partir de ese momento, se vuelve más cuidadoso que nunca, pero en décadas posteriores sigue siendo perseguido por el gobierno hasta que él encuentra una manera de ponerle fin a esta situación.
The Kent family / la familia Kent

En realidad es bastante refrescante ver a un escritor compartiendo con nosotros la vida entera de un personaje. Y a medida que envejece, Clark experimenta los problemas y achaques más comunes. Pierde habilidades, su fuerza se reduce, su vista ya no es perfecta, y poco a poco, él entiende que es hora de jubilarse. En 200 vibrantes páginas, Busiek introduce muchos conceptos fascinantes, y convierte una premisa ya de por sí atrayente en una brillante historia. Su prosa elegante, sus  extraordinarios recursos narrativos y su inigualable imaginación cautivan al lector desde el inicio.

Sería negligente de mi parte no mencionar la importancia del arte en esta miniserie. En la actualidad, he visto muchos intentos fallidos de dibujantes que se saltan el proceso del entintado para hacer el trabajo más rápido. Sin embargo, Stuart Immonen decidió escanear sus páginas a lápiz y colorearlas directamente “usando una paleta inspirada en el arte publicitario de 1950” y, como aclara Busiek, “el resultado fue sorprendente, inusual, enriqueciendo el estado de ánimo y la atmósfera, aumentando la emoción propia del personaje y el esplendor de la fantasía”. Lo que puedo señalar, basándome en mi propia experiencia, es que a veces los dibujos a lápiz tienen una expresividad única, una cierta soltura, una textura especial que es de alguna manera más libre que la versión final, tan ordenada y nítida luego del entintado. Afortunadamente, Immonen preserva la calidad de sus lápices y complementa su magnífico arte con algunos de los mejores coloreados que he visto (él es tan bueno o mejor que cualquier otro colorista profesional).

Debo alabar “la capacidad de Immonen para expresar emociones en las caras individuales de los personajes y los detalles que moldea en ellos. Immonen también asume la tarea de colorear su propia obra y, al hacerlo, controla totalmente el aspecto de cada página, lo que garantiza que se cumpla su visión del libro. Esta combinación produce lo que puede ser considerado como una de sus mejores obras”. En mi opinión, “Superman: Identidad Secreta” es el pináculo de la carrera artística de Stuart Immonen y también una de las mejores historias escritas por el talentoso Kurt Busiek. Una obra maestra poco reconocida, una joya escondida de DC Comics, este es el tipo de trabajo que nos recuerda por qué Superman es tan relevante para todos nosotros.


  1. It sounds really interesting.

    1. Oh yeah! It is one of my favorite Busiek comics.

  2. Hey. check out my Batman V Superman review. Follow me while you are at it

  3. Replies
    1. Thank you! I'm glad to know you like it.

  4. Olá,
    Estou aqui, para te desejar um Tempo de Quaresma: agradável.
    Paz e Alegrias.
    Feliz Páscoa.

    1. Hola José María, gracias por el mensaje.

  5. Hadn't really considered this story, but the Immonen art looks gorgeous! Nice write-up!

    1. Oh yeah, the art is amazing!

      Thank you for your comment and I hope to see you here again.

  6. Una historia con gran premisa que tenia pensado comprarme, ahora gracias a tu reseña, se que me la voy a comprar

    1. Hola Alabau: me alegra haber despertado o reavivado tu interés por Secret Identity. Espero verte en el blog nuevamente.